Page:Cooper - Œuvres complètes, éd Gosselin, tome 24, 1846.djvu/258

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tenait, et même bien d’autres choses qui étaient la propriété du maître ; ils n’ont rien laissé derrière eux.

— Alors nous pouvons être assurés qu’ils sont allés dans les rangs de l’ennemi, remarqua tranquillement le sergent tout en se consolant lui-même avec du tabac dont il s’était privé jusqu’à cette heure de la nuit, car le sergent ne se serait pas permis de fumer pendant le moment de sa garde. C’est une pénible affaire, Votre Honneur. On en a vu souvent cependant, dans les guerres civiles, faire volte-face de cette manière, et puis revenir du bon côté ; le même homme change souvent ses couleurs deux ou trois fois dans une campagne.

Le capitaine Willoughby reçut la nouvelle de ce surcroît de malheur avec un air de stoïcisme militaire, mais en réalité plutôt en père et en époux qu’en héros. Accoutumé à se commander à lui-même, il cacha l’excès de son inquiétude.

Joël doit venir me joindre, dit-il, et il peut jeter quelque lumière sur cette affaire. Appelons-te sans différer ; les minutes sont peut-être précieuses. Tout en parlant, le capitaine traversa la cour accompagné du sergent et du maçon, et comme on pensait peu à faire des cérémonies dans de telles occasions, ils entrèrent tous trois ensemble dans le quartier de Strides. La place était vide. Le mari, la femme et les enfants avaient abandonné les lieux, et quand le capitaine eut jeté un coup d’œil sur la chambre dépouillée, il reconnut bien que l’homme dans lequel il avait mis depuis si longtemps sa confiance l’abandonnait au jour de sa détresse : pour un moment, le mari et le père se sentit accablé.

— Voyons plus loin, Joyce, dit-il, et assurons-nous en une seule fois de toute l’étendue du mal.

— C’est d’un très-mauvais exemple, Votre Honneur. J’ai toujours remarqué, Monsieur, dans l’armée, que lorsqu’un soldat revêtu de quelque autorité quittait son drapeau, il était assez certain d’emmener un peloton avec lui.

Les recherches justifièrent cette opinion du sergent. Un complet examen des quartiers de tous les hommes ayant été fait, on fut bien assuré qu’il n’y avait d’hommes blancs dans la Hutte que le sergent, Jamie Allen et un jeune laboureur américain du nom de Blodget ; les autres avaient abandonné la place. Ils avaient tous emporté avec eux leurs armes et des munitions. Les femmes et les