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un gouvernement collectif à la fois sur le suffrage et sur la délibération : ce fut la République parlementaire [1].

Gambetta ne crée pas l’opportunisme, puisque c’est le génie même des affaires : mais il le nomme. Chose déjà assez extraordinaire que ce baptême ait attendu cet homme. C’est encore le génie du Midi, instruit par Machiavel et par Montesquieu, qui dicte cette manière nouvelle d’agir et de parler, de chercher, avec bon vouloir, tous ensemble, sans absolutisme d’idées, sans violence de langage ou de faits, ce qui est la sagesse et la raison. Voilà exactement ce qui appartient à Gambetta. On attribue à Mirabeau ce propos : « Je suis indigné à l’idée que je n’aurai contribué qu’à une vaste démolition. » Gambetta bâtit. Il jette les fondements d’un édifice qui dure depuis cinquante ans, et à l’abri duquel la France a refait ses forces et reconquis sa grandeur.

Mais Gambetta n’a été que le maître de l’œuvre : il appelait au travail ces « nouvelles couches » dont il annonçait l’avènement.


II

« N’a-t-on pas vu apparaître depuis la chute de l’Empire une génération neuve, ardente, quoique contenue, intelligente, propre aux affaires, amoureuse de la justice, soucieuse des intérêts généraux ?… N’a-t-on pas vu les travailleurs des villes et des campagnes, ce monde du travail à qui appartient l’avenir, faire son entrée dans les affaires politiques ?… Oui, je pressens, je sens, j’annonce la venue et la présence dans la politique d’une couche sociale nouvelle, qui est loin à coup sûr d’être inférieure à ses devancières… On a senti que la démocratie actuelle était sortie du sentimentalisme un peu vague qui avait été le caractère dominant de nos devanciers ; on a senti qu’il y avait là quelque chose de plus positif, de plus pratique, et permettez-moi l’expression qui seule peut rendre ma pensée, de plus scientifique. »

« Scientifique » ou non, l’avènement des nouvelles couches sociales est un fait dont Gambetta est le prophète. Il annonce le mouvement et il le crée en le définissant. Cinquante ans d’histoire française ont vécu là-dessus, et la vertu de ce verbe n’est pas épuisée.

  1. V. la théorie de la Constitution de 1875, dans mon Histoire de la France contemporaine, t. III, ch. V.