Traité d’économie politique/1841/Discours préliminaire

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DISCOURS PRELIMINAIRE.




Une science ne fait de véritables progrès que lorsqu’on est parvenu à bien déterminer le champ où peuvent s’étendre ses recherches et l’objet qu’elles doivent se proposer ; autrement on saisit çà et là un petit nombre de vérités sans en connaître la liaison, et beaucoup d’erreurs sans en pouvoir découvrir la fausseté.

On a long-temps confondu la Politique proprement dite, la science de l’organisation des sociétés, avec l’Économie politique, qui enseigne comment se forment, se distribuent et se consomment les richesses qui satisfont aux besoins des sociétés. Cependant les richesses sont essentiellement indépendantes de l’organisation politique. Sous toutes les formes de gouvernement, un état peut prospérer, s’il est bien administré. On a vu des nations s’enrichir sous des monarques absolus : on en a vu se ruiner sous des conseils populaires. Si la liberté politique est plus favorable au développement des richesses, c’est indirectement, de même qu’elle est plus favorable à l’instruction.

En confondant dans les mêmes recherches les principes qui constituent un bon gouvernement, et ceux sur lesquels se fonde l’accroissement des richesses, soit publiques, soit privées, il n’est pas étonnant qu’on ait embrouillé bien des idées au lieu de les éclaircir. C’est le reproche qu’on peut faire à Steuart, qui a intitulé son premier chapitre : Du gouvernement du genre humain ; c’est le reproche qu’on peut faire aux économistes du dix-huitième siècle, dans presque tous leurs écrits, et à J. J. Rousseau dans l’Encyclopédie (art. Économie politique).

Il me semble que depuis Adam Smith on a constamment distingué ces deux corps de doctrine, réservant le nom d’économie politique[1] à la science qui traite des richesses, et celui de politique seul, pour désigner les rapports qui existent entre le gouvernement et le peuple, et ceux des gouvernements entre eux. Après avoir, au sujet de l’économie politique, fait des incursions dans la politique pure, on a cru devoir à plus forte raison en faire dans l’agriculture, le commerce et les arts, qui sont les véritables fondements des richesses, sur lesquelles les lois n’ont qu’une influence accidentelle et indirecte. Dès-lors que de divagations ! Car si le commerce, par exemple, fait partie de l’économie politique, tous les genres de commerce en font partie, par conséquent le commerce maritime, par conséquent la navigation, la géographie… où s’arrêter ! Toutes les connaissances humaines se tiennent. Il faut donc s’attacher à trouver, à bien déterminer le point de contact, l’articulation qui les lie. On a ainsi une connaissance plus précise de chacune de leurs branches ; on sait où elle se rattache ; ce qui est toujours une partie de ses propriétés.

L’économie politique ne considère l’agriculture, le commerce et les arts, que dans les rapports qu’ils ont avec l’accroissement ou la diminution des richesses, et non dans leurs procédés d’exécution. Elle indique les cas où le commerce est véritablement productif, ceux où ce qu’il rapporte à l’un est ravi à l’autre, ceux où il est profitable à tous ; elle enseigne même à apprécier chacun de ses procédés, mais seulement dans leurs résultats. Elle s’arrête là. Le surplus de la science du négociant se compose de la connaissance des procédés de son art. Il faut qu’il connaisse les marchandises qui sont l’objet de son trafic, leurs qualités, leurs défauts, le lieu d’où on les tire, leurs débouchés, les moyens de transport, les valeurs qu’il peut donner en échange, la manière de tenir ses comptes.

On en peut dire autant de l’agriculteur, du manufacturier, de l’administrateur : tous ont besoin de s’instruire dans l’économie politique, pour connaître la cause et les résultats de chaque phénomène ; et chacun, pour être habile dans sa partie, doit y joindre l’étude des procédés de son art.

Smith n’a pas confondu ces différens sujets de recherche ; mais, ni lui, ni les écrivains qui l’ont suivi, ne se sont tenus en garde contre une autre sorte de confusion qui demande à être expliquée ; les développemens qui en résulteront ne seront pas inutiles aux progrès des connaissances humaines en général, et de celle qui nous occupe en particulier.

En économie politique, comme en physique, comme en tout, on a fait des systèmes avant d’établir des vérités ; c’est-à-dire qu’on a donné pour la vérité des conceptions gratuites, de pures assertions. Plus tard, on a appliqué à cette science les méthodes qui ont tant contribué, depuis Bacon, aux progrès de toutes les autres ; c’est-à-dire la méthode expérimentale, qui consiste essentiellement à n’admettre comme vrais que les faits dont l’observation et l’expérience ont démontré la réalité, et comme des vérités constantes que les conclusions qu’on en peut tirer naturellement ; ce qui exclut totalement ces préjugés, ces autorités qui, en science comme en morale, en littérature comme en administration, viennent s’interposer entre l’homme et la vérité. Mais sait-on bien tout ce qu’on doit entendre par ce mot faits, si souvent employé ?

Il me semble qu’il désigne tout à la fois les choses qui existent et les choses qui arrivent ; ce qui introduit déjà deux ordres de faits  : c’est un fait que telle chose est ainsi ; c’est un fait que tel événement s’est passé de telle manière.

Les choses qui existent, pour qu’elles puissent servir de base à des raisonnemens sûrs, il faut les voir telles qu’elles sont, sous toutes leurs faces, avec toutes leurs propriétés. Sans cela, croyant raisonner de la même chose, on pourrait discourir, sous le même nom, de deux choses diverses.

Le second ordre de faits, les choses qui arrivent, consiste dans les phénomènes qui se manifestent lorsqu’on observe comment les choses se passent. C’est un fait que lorsqu’on expose les métaux à une certaine chaleur, ils deviennent fluides.

La manière dont les choses sont et dont les choses arrivent, constitue ce qu’on appelle la nature des choses ; et l’observation exacte de la nature des choses est l’unique fondement de toute vérité.

De là naissent deux genres de sciences : les sciences qu’on peut nommer descriptives, qui consistent à nommer et à classer les choses, comme la botanique ou l’histoire naturelle ; et les sciences expérimentales, qui nous font connaître les actions réciproques que les choses exercent les unes sur les autres, ou en d’autres termes la liaison des effets avec leurs causes ; telles sont la physique et la chimie.

Ces dernières exigent qu’on étudie la nature intime des choses, car c’est en vertu de leur nature qu’elles agissent et produisent des effets : c’est parce qu’il est dans la nature du soleil d’être lumineux et dans la nature de la lune d’être opaque, que lorsque la lune passe devant le soleil, ce dernier astre est éclipsé. Une analyse scrupuleuse suffit quelquefois pour nous faire connaître la nature d’une chose ; d’autres fois elle ne nous est complètement révélée que par ses effets ; et, de toutes manières, l’observation, quand nous ne pouvons avoir recours à des expériences faites exprès, est nécessaire pour confirmer ce que l’analyse a pu nous apprendre.

Ces principes, qui m’ont guidé, m’aideront à distinguer deux sciences qu’on a presque toujours confondues : l’économie politique, qui est une science expérimentale, et la statistique, qui n’est qu’une science descriptive.

L’économie politique, telle qu’on l’étudie à présent, est tout entière fondée sur des faits ; car la nature des choses est un fait, aussi bien que l’événement qui en résulte. Les phénomènes dont elle cherche à faire connaître les causes et les résultats, peuvent être considérés ou comme des faits généraux et constans qui sont toujours les mêmes dans tous les cas semblables, ou comme des faits particuliers qui arrivent bien aussi en vertu de lois générales, mais où plusieurs lois agissent à la fois et se modifient l’une par l’autre sans se détruire ; comme dans les jets-d’eau de nos jardins, où l’on voit les lois de la pesanteur modifiées par celles de l’équilibre, sans pour cela cesser d’exister. La science ne peut prétendre à faire connaître toutes ces modifications qui se renouvellent chaque jour et varient à l’infini ; mais elle en expose les lois générales et les éclaircit par des exemples dont chaque lecteur peut constater la réalité.

La statistique ne nous fait connaître que les faits arrivés ; elle expose l’état des productions et des consommations d’un lieu particulier, à une époque désignée, de même que l’état de sa population, de ses forces, de ses richesses, des actes ordinaires qui s’y passent et qui sont susceptibles d’énumération. C’est une description très-détaillée. Elle peut plaire à la curiosité, mais elle ne la satisfait pas utilement quand elle n’indique pas l’origine et les conséquences des faits qu’elle consigne ; et lorsqu’elle en montre l’origine et les conséquences, elle devient de l’économie politique. C’est sans doute la raison pour laquelle on les a confondues jusqu’à ce moment. L’ouvrage de Smith n’est qu’un assemblage confus des principes les plus sains de l’économie politique, appuyés d’exemples lumineux et des notions les plus curieuses de la statistique, mêlées de réflexions instructives ; mais ce n’est un traité complet ni de l’une ni de l’autre : son livre est un vaste chaos d’idées justes, pêle-mêle avec des connaissances positives.

Nos connaissances en économie politique peuvent être complètes, c’est-à-dire, que nous pouvons parvenir à découvrir toutes les lois qui régissent les richesses ; il n’en saurait être de même de nos connaissances en statistique ; les faits qu’elle rapporte, comme ceux que rapporte l’histoire, sont plus ou moins incertains et nécessairement incomplets. On ne peut donner que des essais détachés et très-imparfaits sur la statistique des temps qui nous ont précédés, et sur celle des pays éloignés. Quant au temps présent, il est bien peu d’hommes qui réunissent les qualités d’un bon observateur à une position favorable pour observer. On n’a jamais eu un état de population véritable. L’inexactitude des rapports auxquels on est obligé d’avoir recours, la défiance inquiète de certains gouvernemens, et même des particuliers, la mauvaise volonté, l’insouciance, opposent des obstacles souvent insurmontables aux soins qu’on prend pour recueillir des particularités exactes ; et, parvint-on à les avoir, elles ne seraient vraies qu’un instant ; aussi Smith avoue-t-il qu’il n’ajoute pas grand’foi à l’arithmétique politique, qui n’est autre chose que le rapprochement de plusieurs données de statistique.

L’économie politique, au contraire, est établie sur des fondemens inébranlables, du moment que les principes qui lui servent de base sont des déductions rigoureuses de faits généraux incontestables. Les faits généraux sont, à la vérité, fondés sur l’observation des faits particuliers, mais on a pu choisir les faits particuliers les mieux observés, les mieux constatés, ceux dont on a été soi-même le témoin ; et lorsque les résultats en ont été constamment les mêmes, et qu’un raisonnement solide montre pourquoi ils ont été les mêmes, lorsque les exceptions mêmes sont la confirmation d’autres principes aussi bien constatés, on est fondé à donner ces résultats comme des lois générales, et à les livrer avec confiance au creuset de tous ceux qui, avec des qualités suffisantes, voudront de nouveau les mettre en expérience. Un nouveau fait particulier, s’il est isolé, si le raisonnement ne démontre pas la liaison qu’il a avec ses antécédens et ses conséquens, ne suffit point pour ébranler une loi générale ; car, qui peut répondre qu’une circonstance inconnue n’ait pas produit la différence qu’on remarque entre deux résultats ? Je vois une plume légère voltiger dans les airs, et s’y jouer quelquefois long-temps avant de retomber à terre : en conclurai-je que la gravitation universelle n’existe pas pour cette plume ? J’aurais tort. En économie politique, c’est un fait général que l’intérêt de l’argent s’élève en proportion des risques que court le prêteur de n’être pas remboursé. Conclurai-je que le principe est faux, pour avoir vu prêter à bas intérêt dans des occasions hasardeuses ? Le prêteur pouvait ignorer son risque, la reconnaissance ou la peur pouvait lui commander des sacrifices ; et la loi générale, troublée en un cas particulier, devait reprendre tout son empire du moment que les causes de perturbation auraient cessé d’agir. Enfin, combien peu de faits particuliers sont complètement avérés ! Combien peu d’entre eux sont observés avec toutes leurs circonstances ! Et, en les supposant bien avérés, bien observés et bien décrits, combien n’y en a-t-il pas qui ne prouvent rien, ou qui prouvent le contraire de ce qu’on veut établir.

Aussi, n’y a-t-il pas d’opinion extravagante qui n’ait été appuyée sur des faits[2], et c’est avec des faits qu’on a souvent égaré l’autorité publique. La connaissance des faits, sans la connaissance des rapports qui les lient, n’est que le savoir non digéré d’un commis de bureau ; et encore le commis de bureau le plus instruit ne connaît guère complètement qu’une série de faits, ce qui ne lui permet d’envisager les questions que d’un seul côté.

C’est une opposition bien vaine que celle de la théorie et de la pratique ! Qu’est-ce donc que la théorie, sinon la connaissance des lois qui lient les effets aux causes, c’est-à-dire, des faits à des faits ? Qui est-ce qui connaît mieux les faits que le théoricien qui les connaît sous toutes leurs faces, et qui sait les rapports qu’ils ont entre eux ? Et qu’est-ce que la pratique[3] sans la théorie, c’est-à-dire, l’emploi des moyens sans savoir comment ni pourquoi ils agissent ? Ce n’est qu’un empirisme dangereux, par lequel on applique les mêmes méthodes à des cas opposés qu’on croit semblables, et par où l’on parvient où l’on ne voulait pas aller.

C’est ainsi qu’après avoir vu le système exclusif en matière de commerce (c’est-à-dire, l’opinion qu’une nation ne peut gagner que ce qu’une autre perd), adopté presque généralement en Europe dès la renaissance des arts et des lumières ; après avoir vu des impôts constans, et toujours croissans, s’étendre sur certaines nations jusqu’à des sommes effrayantes ; et après avoir vu ces nations plus riches, plus populeuses, plus puissantes qu’au temps où elles fesaient librement le commerce, et où elles ne supportaient presque point de charges, le vulgaire a conclu qu’elles étaient riches et puissantes, parce qu’on avait surchargé d’entraves leur industrie, et parce qu’on avait grevé d’impôts les revenus des particuliers ; et le vulgaire a prétendu que cette opinion était fondée sur des faits, et il a relégué parmi les imaginations creuses et systématiques toute opinion différente.

Il est bien évident, au contraire, que ceux qui ont soutenu l’opinion opposée, connaissaient plus de faits que le vulgaire, et les connaissaient mieux. Ils savaient que l’effervescence très-marquée de l’industrie dans les états libres de l’Italie au moyen-âge, et dans les villes Anséatiques du nord de l’Europe, le spectacle des richesses que cette industrie avait procurées aux uns et aux autres, l’ébranlement opéré par les croisades, les progrès des arts et des sciences, ceux de la navigation, la découverte de la route des Indes et du continent de l’Amérique, et une foule d’autres circonstances moins importantes que celles-là, sont les véritables causes qui ont multiplié les richesses des nations les plus ingénieuses du globe. Ils savaient que si cette activité a reçu successivement des entraves, elle a été débarrassée, d’un autre côté, d’obstacles plus fâcheux encore. L’autorité des barons et des seigneurs, en déclinant, ne pouvait plus empêcher les communications de province à province, d’état à état ; les routes devenaient meilleures et plus sûres, la législation plus constante ; les villes affranchies ne relevaient plus que de l’autorité royale intéressée à leurs progrès ; et cet affranchissement, que la force des choses et les progrès de la civilisation étendit aux campagnes, suffisait pour rendre les produits de l’industrie la propriété des producteurs ; la sûreté des personnes devenait assez généralement garantie en Europe, sinon par la bonne organisation des sociétés, du moins par les mœurs publiques ; certains préjugés, tels que l’idée d’usure attachée au prêt à intérêt, celle de noblesse attachée à l’oisiveté, allaient en s’affaiblissant. Ce n’est pas tout : de bons esprits ont remarqué, non-seulement tous ces faits, mais l’action de beaucoup d’autres faits analogues ; ils ont senti que le déclin des préjugés avait été favorable aux progrès des sciences, à une connaissance plus exacte des lois de la nature ; que les progrès des sciences avaient été favorables à ceux de l’industrie, et ceux de l’industrie à l’opulence des nations. Voilà par quelle combinaison ils ont été en état de conclure, avec bien plus de sûreté que le vulgaire, que si plusieurs états modernes ont prospéré au milieu des entraves et des impôts, ce n’est pas en conséquence des impôts et des entraves, c’est malgré ces causes de découragement ; et que la prospérité des mêmes états serait bien plus grande s’ils avaient été assujettis à un régime plus éclairé[4].

Il faut donc, pour parvenir à la vérité, connaître, non beaucoup de faits, mais les faits essentiels et véritablement influens, les envisager sous toutes leurs faces, et surtout en tirer des conséquences justes, être assuré que l’effet qu’on leur attribue vient réellement d’eux, et non d’ailleurs. Toute autre connaissance de faits est un amas d’où il ne résulte rien, une érudition d’almanach. Et remarquez que ceux qui possèdent ce mince avantage, qui ont une mémoire nette et un jugement obscur, qui déclament contre les doctrines les plus solides, fruits d’une vaste expérience et d’un raisonnement sûr, qui crient au système chaque fois qu’on sort de leur routine, sont précisément ceux qui ont le plus de systèmes, et qui les soutiennent avec l’opiniâtreté de la sottise, c’est-à-dire, avec la crainte d’être convaincus, plutôt qu’avec le désir d’arriver au vrai. Ainsi, établissez sur l’ensemble des phénomènes de la production et sur l’expérience du commerce le plus relevé, que les communications libres entre les nations sont mutuellement avantageuses, et que la manière de s’acquitter envers l’étranger qui convient le mieux aux particuliers, est aussi celle qui convient le mieux aux nations : les gens à vues étroites et à présomption large vous accuseront de système. Questionnez-les sur leurs motifs : ils vous parleront balance du commerce ; ils vous diront qu’il est clair qu’on se ruine si l’on donne son numéraire contre des marchandises… et cela même est un système. D’autres vous diront que la circulation enrichit un état, et qu’une somme d’argent qui passe dans vingt mains différentes équivaut à vingt fois sa valeur… c’est encore un système. D’autres vous diront que le luxe est favorable à l’industrie, que l’économie ruine tout commerce… c’est toujours un système ; et tous diront qu’ils ont les faits pour eux ; semblables à ce pâtre qui, sur la foi de ses yeux, affirme que le soleil, qu’il voit se lever le matin et se coucher le soir, parcourt dans la journée toute l’étendue des cieux, et traite en conséquence de rêveries toutes les lois du monde planétaire. D’autres personnes habiles dans d’autres sciences, et trop étrangères à celle-ci, s’imaginent, de leur côté, qu’il n’y a d’idées positives que les vérités mathématiques et les observations faites avec soin dans les sciences naturelles ; elles s’imaginent qu’il n’y a pas de faits constans et de vérités incontestables dans les sciences morales et politiques ; qu’elles ne sont point par conséquent de véritables sciences, mais seulement des corps d’opinions hypothétiques, plus ou moins ingénieux, mais purement individuels. Ces savans se fondent sur ce qu’il n’y a pas d’accord entre les écrivains qui en traitent, et sur ce que quelques-uns d’entre eux professent de véritables extravagances. Quant aux extravagances et aux hypothèses, quelle science n’a pas eu les siennes ? Y a-t-il beaucoup d’années que les plus avancées d’entre elles sont dégagées de tout système ? Que dis-je ? Ne voit-on pas encore des cervelles contrefaites en attaquer les bases les plus inébranlables ? Il n’y a pas quarante ans qu’on est parvenu à analyser l’eau qui soutient la vie de l’homme, et l’air où il est perpétuellement plongé ; et tous les jours encore on attaque les expériences et les démonstrations qui fondent cette doctrine, quoiqu’elles aient été mille fois répétées en divers pays, et par les hommes les plus instruits et les plus judicieux. Le défaut d’accord existe sur des faits bien plus simples, bien plus évidens que ne le sont la plupart des faits moraux. La chimie, la physique, la botanique, la minéralogie, la physiologie, ne sont-elles pas des champs clos où les opinions viennent se heurter, tout comme dans l’économie politique ? Chaque parti voit bien les mêmes faits, mais il les classe différemment et les explique à sa manière ; et remarquez bien qu’on n’observe pas dans ces débats que les vrais savans soient d’un côté et les charlatans de l’autre : Leibnitz et Newton, Linné et Jussieu, Priestley et Lavoisier, De Saussure et Dolomieu, étaient tous gens de mérite, et n’ont pu s’accorder. Les sciences qu’ils ont professées n’existaient-elles pas, parce qu’ils se sont combattus ? De même, les lois générales dont se composent les sciences politiques et morales existent en dépit des disputes. Tant mieux pour qui saura découvrir ces lois par des observations judicieuses et multipliées, en montrer la liaison, en déduire les conséquences. Elles dérivent de la nature des choses, tout aussi sûrement que les lois du monde physique ; on ne les imagine pas, on les trouve ; elles gouvernent les gens qui gouvernent les autres, et jamais on ne les viole impunément. Les lois générales qui règlent la marche des choses, se nomment des principes, du moment qu’il s’agit de leur application ; c’est-à-dire, du moment qu’on s’en sert pour juger les circonstances qui s’offrent, et pour servir de règle à ses actions. La connaissance des principes donne seule cette marche assurée qui se dirige constamment et avec succès vers un bon but. L’économie politique, de même que les sciences exactes, se compose d’un petit nombre de principes fondamentaux et d’un grand nombre de corollaires, ou déductions de ces principes. Ce qu’il y a d’important pour les progrès de la science, c’est que les principes découlent naturellement de l’observation ; chaque auteur multiplie ensuite ou réduit à son gré le nombre des conséquences, suivant le but qu’il se propose. Celui qui voudrait montrer toutes les conséquences, donner toutes les explications, ferait un ouvrage colossal et nécessairement incomplet. Et même, plus cette science sera perfectionnée et répandue, et moins on aura de conséquences à tirer, parce qu’elles sauteront aux yeux ; tout le monde sera en état de les trouver soi-même et d’en faire des applications. Un traité d’économie politique se réduira alors à un petit nombre de principes, qu’on n’aura pas même besoin d’appuyer de preuves, parce qu’ils ne seront que l’énoncé de ce que tout le monde saura, arrangé dans un ordre convenable pour en saisir l’ensemble et les rapports. Mais ce serait vainement qu’on s’imaginerait donner plus de précision et une marche plus sûre à cette science, en appliquant les mathématiques à la solution de ses problèmes. Les valeurs et les quantités dont elle s’occupe, étant susceptibles de plus et de moins, sembleraient devoir entrer dans le domaine des mathématiques ; mais elles sont en même temps soumises à l’influence des facultés, des besoins, des volontés des hommes ; or, on peut bien savoir dans quel sens agissent ces actions diverses, mais on ne peut pas apprécier rigoureusement leur influence ; de là l’impossibilité d’y trouver des données suffisamment exactes pour en faire la base d’un calcul[5]. L’observateur ne peut même acquérir la certitude qu’aucune circonstance inconnue ne mêle son influence à toutes les autres. Que doit donc faire un esprit sage en s’occupant de ces matières compliquées ? Ce qu’il fait dans toutes les circonstances qui déterminent la plupart des actions de la vie. Il posera nettement les questions, cherchera les élémens immédiats dont elles se composent, et, après les avoir établis avec certitude, il évaluera approximativement leurs influences réciproques avec le coup d’œil d’une raison éclairée, qui n’est elle-même qu’un instrument au moyen duquel on apprécie le résultat moyen d’une foule de probabilités qu’on ne saurait calculer exactement[6].

D’autres considérations non moins délicates se rattachent à ce qui précède. Quelques écrivains du dix-huitième siècle et de l’école dogmatique de Quesnay d’une part, et des économistes anglais de l’école de David Ricardo d’une autre part, sans employer les formules algébriques trop évidemment inapplicables à l’économie politique, ont voulu y introduire un genre d’argumentation auquel je crois, en thèse générale, qu’elle se refuse de même que toutes les sciences qui ne reconnaissent pour fondement que l’expérience[7] : je veux dire l’argumentation qui repose sur des abstractions. Condillac a remarqué judicieusement qu’un raisonnement abstrait n’est qu’un calcul avec d’autres signes. Mais un argument ne fournit pas plus qu’une équation, les données qui, dans les sciences expérimentales, sont indispensables pour parvenir à la découverte de la vérité. La meilleure dialectique aussi bien que le calcul le plus exact, s’ils partent d’une donnée incertaine, arrivent à des résultats douteux. Quand on admet pour fondement, au lieu d’un fait bien observé, un principe qui n’est fondé lui-même que sur une argumentation, on risque d’imiter les scolastiques du moyen-âge, qui discutaient sur des mots, au lieu de discuter sur des choses, et qui prouvaient tout, hors la vérité.

Il est impossible de se dissimuler que Ricardo a fondé un principe sur une argumentation, lorsqu’il a dit que le revenu des propriétaires fonciers ne fait pas partie du prix des choses. De ce principe il tire plusieurs conséquences ; de ces conséquences il en tire d’autres, comme si elles étaient des faits constans ; tellement que si, comme il est permis de le croire, la première donnée n’est pas exacte, tous les raisonnemens dont elle est la base, en les supposant irréprochables, ne peuvent conduire à une instruction véritable. Dans le fait, les résultats obtenus par l’auteur anglais sont fréquemment démentis par l’expérience[8].

Il s’en est suivi d’interminables discussions, où les contendans semblent avoir eu pour but, non de répandre l’instruction, mais de se convertir mutuellement ; où chacun, en oubliant le public, n’a cherché qu’à soutenir son dire ; de là des controverses quelquefois peu intelligibles[9], souvent ennuyeuses, et qui ont eu ce fâcheux effet que les gens du monde, ignorant les solides bases sur lesquelles l’économie politique repose, ont pu croire qu’elle était retombée sous l’empire des systèmes et des opinions individuelles, que l’on n’était d’accord sur rien ; quoiqu’en effet les bons auteurs s’accordent sur toutes les bases essentielles, conviennent des mêmes faits et indiquent les mêmes moyens pour parvenir au but des vrais publicistes : la plus grande prospérité des nations.

Ces considérations sur la nature et les moyens de l’économie politique, et sur la meilleure méthode pour parvenir à une solide connaissance de ses principes, nous fourniront les moyens d’apprécier les efforts qui ont été faits jusqu’à ce moment pour avancer cette science.

Les écrits des anciens, leur législation, leurs traités de paix, leur administration des provinces conquises, annoncent qu’ils n’avaient aucune idée juste sur la nature et les fondemens de la richesse, sur la manière dont elle se distribue, et sur les résultats de sa consommation. Ils savaient ce qu’on a su de tout temps, et partout où la propriété a été reconnue par les lois, que les biens s’augmentent par l’économie et se diminuent par les dépenses. Xénophon préconise l’ordre, l’activité, l’intelligence, comme des moyens de prospérité, mais sans déduire ses préceptes d’aucune loi générale, sans pouvoir montrer la liaison qui rattache les effets aux causes. Il conseille aux athéniens de protéger le commerce et d’accueillir les étrangers ; et il sait si peu pourquoi et jusqu’à quel point il a raison, qu’il met en doute dans un autre endroit, si le commerce est véritablement profitable à la république.

À la vérité, Platon et Aristote aperçoivent quelques rapports constans entre les différentes manières de produire et les résultats qu’on en obtient. Platon esquisse assez fidèlement[10] les effets de la séparation des occupations sociales ; mais seulement pour expliquer la sociabilité de l’homme, et la nécessité où il est, ayant des besoins aussi multipliés et aussi compliqués à satisfaire, de former des nations où chacun puisse s’occuper exclusivement d’un seul genre de production. Cette vue est toute politique. Il n’en tire aucune autre conséquence.

Aristote, dans sa politique, va plus loin : il distingue une production naturelle et une artificielle. Il appelle naturelle celle qui crée les objets de consommation dont la famille a besoin, et tout au plus celle qui les obtient par des échanges en nature. Nul autre gain, selon lui, n’a sa source dans une production véritable ; c’est un gain artificiel qu’il réprouve. Du reste, il n’appuie ces opinions d’aucun raisonnement fondé lui-même sur des observations exactes. Par la manière dont il s’exprime sur l’épargne et le prêt à intérêt, on voit qu’il ne sait rien touchant la nature et l’emploi des capitaux.

Que pouvait-on attendre de nations moins avancées encore que les grecs ? On se rappelle qu’une loi d’Égypte prescrivait à un fils d’embrasser la profession de son père. C’était, dans certains cas, prescrire de créer des produits au-delà de ce qu’en réclamait l’état de la société ; c’était prescrire de se ruiner pour obéir à la loi, et de continuer ses fonctions productives, soit qu’on eût ou qu’on n’eût pas de capitaux ; tout cela est absurde[11]. Les romains décelaient la même ignorance lorsqu’ils traitaient avec mépris les arts industriels, en exceptant, on ne sait pourquoi, l’agriculture. Leurs opérations sur les monnaies sont au nombre des plus mauvaises qui se soient faites.

Les modernes pendant long-temps n’ont pas été plus avancés, même après s’être décrassés de la barbarie du moyen-âge. Nous aurons occasion de remarquer la stupidité d’une foule de lois sur les juifs, sur l’intérêt de l’argent, sur les monnaies. Henri IV accordait à ses favoris, à ses maîtresses, comme des faveurs qui ne lui coûtaient rien, la permission d’exercer mille petites exactions, et de percevoir à leur profit mille petits droits sur diverses branches de commerce ; il autorisa le comte de Soissons à lever un droit de 15 sous sur chaque ballot de marchandises qui sortirait du royaume[12] !

En tous genres les exemples ont devancé les préceptes. Les entreprises heureuses des portugais et des espagnols au quinzième siècle, l’industrie active de Venise, de Gênes, de Florence, de Pise, des provinces de Flandre, des villes libres d’Allemagne à cette même époque, dirigèrent petit à petit les idées de quelques philosophes vers la théorie des richesses.

L’Italie en eut l’initiative, comme elle l’eut, depuis la renaissance des lettres, dans presque tous les genres de connaissances et dans les beaux-arts. Dès le seizième siècle, Botero s’était occupé à chercher les véritables sources de la prospérité publique. En 1613, Antonio Serra fit un traité dans lequel il avait signalé le pouvoir productif de l’industrie mais son titre seul indique ses erreurs : les richesses pour lui étaient les seules matières d’or et d’argent[13]. Davanzati écrivit sur les monnaies et sur les changes ; et, au commencement du dix-huitième siècle, cinquante ans avant Quesnay, Bandini de Sienne, avait montré, par le raisonnement et par l’expérience, qu’il n’y avait jamais eu de disette que dans les pays où le gouvernement s’était mêlé d’approvisionner les peuples. Belloni, banquier de Rome, écrivit en 1750 une dissertation sur le commerce, qui annonce un homme versé dans les changes et dans les monnaies, du reste coiffé de la balance du commerce. Le pape le fit marquis pour cela. Carli, avant Smith, prouva que la balance du commerce n’apprenait rien et ne prouvait rien. Algarotti, que Voltaire a fait connaître sous d’autres rapports, écrivit aussi sur l’économie politique, et le peu qu’il a laissé dénote beaucoup de connaissances positives et d’esprit. Il se tient si près des faits, et s’appuie si constamment sur la nature des choses, que, sans être parvenu à saisir la preuve et la liaison des principes de la science, il se garantit néanmoins de toute idée fausse et systématique. En 1764, Genevosi commença un cours public d’économie politique, dans la chaire fondée à Naples par les soins du respectable et savant Intieri. D’autres chaires d’économie politique furent, à cet exemple, instituées depuis à Milan, et plus récemment dans plusieurs universités d’Allemagne et en Russie.

En 1750, l’abbé Galiani, si connu depuis par ses relations avec plusieurs philosophes français, et par ses Dialogues sur le commerce des grains, mais bien jeune encore, publia un Traité des monnaies qui décèle un savoir et un talent d’exécution consommés, et où l’on soupçonne qu’il fut aidé par l’abbé Intieri et par le marquis Rinuccini. On n’y trouve cependant que les différens genres de mérite que cet auteur a toujours déployés depuis : de l’esprit et des connaissances, le soin de toujours remonter à la nature des choses, un style animé et élégant.

Ce que cet ouvrage a de singulier, c’est qu’on y trouve quelques-uns des fondemens de la doctrine de Smith, et entre autres que le travail est le seul créateur de la valeur des choses, c’est-à-dire des richesses[14] ; principe qui n’est pas rigoureusement vrai, comme on le verra dans cet ouvrage, mais qui, poussé jusqu’à ses dernières conséquences, aurait pu mettre Galiani sur la voie de découvrir et d’expliquer complètement le phénomène de la production. Smith, qui était vers le même temps professeur à Glascow, et qui enseignait la doctrine qui depuis lui a acquis tant de célébrité, n’avait probablement pas connaissance d’un livre italien publié à Naples par un jeune homme alors sans nom, et qu’il n’a point cité. Mais en eût-il eu connaissance, une vérité n’appartient pas à celui qui la trouve, mais à celui qui la prouve, et qui sait en voir les conséquences. Keppler et Pascal avaient deviné la gravitation universelle, et la gravitation n’en appartient pas moins à Newton[15].

En Espagne, Alvarez Osorio et Martinez De Mata ont fait des discours économiques dont la publication est due au patriotisme éclairé de Campomanes. Moncada, Navarrete, Ustariz, Ward, Ulloa, ont écrit sur le même sujet. Ces estimables écrivains, comme ceux d’Italie, ont eu des pensées solides, ont constaté des faits importans, ont fourni des calculs élaborés ; mais, faute de pouvoir s’appuyer sur les principes fondamentaux de la science qui n’étaient pas connus encore, ils se sont mépris souvent sur le but et sur les moyens, et, à travers beaucoup d’inutilités, n’ont répandu qu’une lumière incertaine et trompeuse[16].

En France, on ne considéra d’abord l’économie politique que sous le rapport des finances publiques. Sully dit bien que l’agriculture et le commerce sont les deux mamelles de l’état, mais vaguement et par un sentiment confus. On peut faire la même observation sur Vauban, esprit juste et droit, philosophe à l’armée, et militaire ami de la paix, qui, profondément affligé des maux où la vaine grandeur de Louis XIV avait plongé la France, proposa des moyens de soulager les peuples par une répartition plus équitable des charges publiques.

Sous l’influence du régent, toutes les idées se brouillèrent ; les billets de la banque, où l’on croyait voir une source inépuisable de richesses, ne furent qu’un moyen de dévorer des capitaux, de dépenser ce qu’on ne possédait pas, de faire banqueroute de ce qu’on devait. La modération et l’économie furent tournées en ridicule. Les courtisans du prince, moitié par persuasion, moitié par perversité, l’excitaient à la profusion. C’est là que fut réduite en système cette maxime que le luxe enrichit les états : on mit du savoir et de l’esprit à soutenir ce paradoxe en prose ; on l’habilla en beaux vers ; on crut de bonne foi mériter la reconnaissance de la nation en dissipant ses trésors. L’ignorance des principes conspira avec la dissolution du duc d’Orléans pour ruiner l’état. La France se releva un peu sous la longue paix maintenue par le cardinal de Fleury, ministre faible pour le mal comme pour le bien, et dont l’administration insignifiante prouva du moins qu’à la tête d’un gouvernement, c’est déjà faire beaucoup de bien que de ne pas faire de mal.

Les progrès toujours croissans des différens genres d’industrie, ceux des sciences, dont on verra plus tard l’influence sur les richesses, la pente de l’opinion, décidée enfin à compter pour quelque chose le bonheur des nations, firent entrer l’économie politique dans les spéculations d’un grand nombre d’écrivains. On n’en connut pas encore les vrais principes, mais, puisque, suivant l’observation de Fontenelle, notre condition est telle qu’il ne nous est pas permis d’arriver tout d’un coup à rien de raisonnable, et qu’il faut auparavant que nous passions par diverses sortes d’erreurs et par divers degrés d’impertinences, doit-on regarder comme absolument inutiles les faux pas qui nous ont enseigné une marche plus sûre ?

Montesquieu, qui voulait considérer les lois sous tous leurs rapports, chercha leur influence sur la richesse des états. Il fallait commencer par connaître la nature et les sources de cette richesse, et Montesquieu ne s’en formait aucune idée. Mais on a l’obligation à ce grand écrivain d’avoir porté la philosophie dans la législation ; et, sous ce rapport, il est peut-être le maître des écrivains anglais, qui passent pour être les nôtres ; de même que Voltaire a été le maître de leurs bons historiens, qui sont dignes eux-mêmes maintenant de servir de modèles.

Vers le milieu du dix-huitième siècle, quelques principes sur la source des richesses, mis en avant par le médecin Quesnay, firent un grand nombre de prosélytes. L’enthousiasme de ceux-ci pour leur fondateur, le scrupule avec lequel ils ont toujours depuis suivi les mêmes dogmes, leur chaleur à les défendre, l’emphase de leurs écrits, les ont fait considérer comme une secte, et ils ont été appelés du nom d’Économistes. Au lieu d’observer d’abord la nature des choses, c’est-à-dire la manière dont les choses se passent, de classer leurs observations, et d’en déduire des généralités, ils commencèrent par poser des généralités abstraites, qu’ils qualifiaient du nom d’axiomes, et où ils croyaient voir briller par elle-même l’évidence. Ils cherchaient ensuite à y ramener les faits particuliers, et en déduisaient des règles ; ce qui les engagea dans la défense de maximes évidemment contraires au bon sens et à l’expérience des siècles[17], ainsi qu’on le verra dans plusieurs endroits de ce livre. Leurs antagonistes ne s’étaient pas formé des idées plus claires des choses sur lesquelles ils disputaient. Avec beaucoup de connaissances et de talens de part et d’autre, on avait tort, on avait raison par hasard : on contestait les points qu’il fallait accorder, on convenait de ce qui était faux ; on se battait dans les ténèbres. Voltaire, qui savait très-bien trouver le ridicule partout où il était, se moqua du système des économistes dans son homme aux quarante écus ; mais, en montrant ce que l’ennuyeux fatras de Mercier De La Rivière, ce que l’ami des hommes de Mirabeau, avaient d’impertinent, il ne pouvait pas dire en quoi leurs auteurs avaient tort.

Il est indubitable que les économistes ont fait du bien en proclamant quelques vérités importantes, en dirigeant l’attention sur des objets d’utilité publique, en provoquant des discussions qui, quoique vaines encore, étaient un acheminement à des idées plus justes[18]. Lorsqu’ils représentaient comme productive de richesses l’industrie agricole, ils ne se trompaient pas ; et peut-être que la nécessité dans laquelle ils se sont mis, de démêler la nature de la production, a fait pénétrer plus avant dans cet important phénomène, et a conduit ceux qui leur ont succédé à le développer pleinement. Mais, d’un autre côté, les économistes ont fait du mal en décriant plusieurs maximes utiles, en fesant supposer par leur esprit de secte, par le langage dogmatique et abstrait de la plupart de leurs écrits, par leur ton d’inspiration, que tous ceux qui s’occupaient de semblables recherches, n’étaient que des rêveurs dont les théories, bonnes au plus pour rester dans les livres, étaient inapplicables dans la pratique[19].

Ce que personne n’a refusé aux économistes, et ce qui suffit pour leur donner des droits à la reconnaissance et à l’estime générales, c’est que leurs écrits ont tous été favorables à la plus sévère morale et à la liberté que chaque homme doit avoir de disposer à son gré de sa personne, de ses talens et de ses biens, liberté sans laquelle le bonheur individuel et la prospérité publique sont des mots vides de sens. Je ne crois pas qu’on puisse compter parmi eux un homme de mauvaise foi ni un mauvais citoyen.

C’est sans doute pour cette raison que presque tous les écrivains français de quelque réputation, et qui se sont occupés de matières analogues à l’économie politique depuis l’année 1760, sans marcher positivement sous les bannières des économistes, se sont néanmoins laissé dominer par leurs opinions ; tels que Raynal, Condorcet et plusieurs autres. On peut même compter parmi eux Condillac, quoiqu’il ait cherché à se faire un système particulier sur une matière qu’il n’entendait pas. Il y a quelques bonnes idées à recueillir parmi le babil ingénieux de son livre[20] ; mais, comme les économistes, il fonde presque toujours un principe sur une supposition gratuite, et il en fait l’aveu dans sa préface ; or, une supposition peut bien servir d’exemple pour expliquer ce que démontre le raisonnement appuyé sur l’expérience, mais ne suffit pas pour établir une vérité fondamentale. L’économie politique n’est devenue une science qu’en devenant une science d’observation.

Turgot était trop bon citoyen pour ne pas estimer sincèrement d’aussi bons citoyens que les économistes ; et lorsqu’il fut puissant, il crut utile de les soutenir. Ceux-ci à leur tour trouvaient leur compte à faire passer un homme aussi savant et un ministre d’état pour un de leurs adeptes ; mais Turgot ne jugeait pas d’après leur code : il jugeait d’après les choses ; et, bien qu’il se soit trompé sur plusieurs points importans de doctrine, ses opérations administratives, faites ou projetées, sont au nombre des plus belles qu’aucun homme d’état ait jamais conçues ; aussi rien n’accuse plus le défaut de capacité de son prince que de n’avoir pas su les apprécier, ou, s’il a pu les apprécier, de n’avoir pas su les soutenir.

Ce n’est pas seulement sur les écrivains français que les économistes exercèrent quelque influence ; ils en eurent une très-marquée sur des écrivains italiens qui les surpassèrent. Beccaria, dans un cours public à Milan[21], analysa pour la première fois les vraies fonctions des capitaux productifs. Le comte de Verri, compatriote et ami de Beccaria, et digne de l’être, à la fois grand administrateur et bon écrivain, dans ses meditazioni sull’ economia politica, publiées en 1771, s’est approché plus que personne avant Smith, des véritables lois qui dirigent la production et la consommation des richesses. Filangieri, quoiqu’il n’ait donné qu’en 1780 son Traité des lois politiques et économiques, paraît n’avoir pas eu connaissance de l’ouvrage de Smith, publié quatre années auparavant. Il suit les principes de Verri, et même leur donne un degré de développement de plus ; mais il ne va point, guidé par le flambeau de l’analyse et de la déduction, des plus heureuses prémisses aux conséquences immédiates qui les confirment en même temps qu’elles en montrent l’application et l’utilité.

Tous ces écrits ne pouvaient conduire à un grand résultat. Comment, en effet, connaître les causes qui procurent l’opulence aux nations, quand on n’a pas des idées claires sur la nature des richesses elles-mêmes ? Il faut connaître le but avant de chercher les moyens. En 1776, Adam Smith, sorti de cette école écossaise qui a donné tant de littérateurs, d’historiens, de philosophes et de savants du premier ordre, publia son livre intitulé : Recherches sur la nature et les causes de la Richesse des nations. Il démontra que la richesse était la valeur échangeable des choses ; qu’on était d’autant plus riche qu’on avait plus de choses qui eussent de la valeur ; et que, comme la valeur pouvait être donnée, ajoutée à une matière, la richesse pouvait se créer, se fixer dans des choses auparavant dépourvues de valeur, s’y conserver, s’accumuler, se détruire[22].

Cherchant ce qui donne aux choses cette valeur, Smith trouve que c’est le travail de l’homme, qu’il aurait dû appeler industrie, parce que le mot industrie embrasse des parties que le mot travail n’embrasse pas. Il tire de cette démonstration féconde, des conséquences multipliées et importantes sur les causes qui, nuisant au développement des facultés productives, nuisent à la multiplication des richesses ; et comme ce sont des conséquences rigoureuses d’un principe incontestable, elles n’ont été attaquées que par des personnes trop légères pour avoir bien conçu le principe, ou par des esprits naturellement faux, et par conséquent incapables de saisir la liaison et le rapport de deux idées. Lorsqu’on lit Smith comme il mérite d’être lu, on s’aperçoit qu’il n’y avait pas avant lui d’économie politique.

Dès-lors l’argent et l’or monnayés ne sont devenus qu’une portion, et même une petite portion de nos richesses, une portion peu importante en ce qu’elle est peu susceptible de s’accroître, et parce que ses usages peuvent être plus facilement suppléés que ceux de beaucoup d’autres choses également précieuses ; d’où il résulte que la société, de même que les particuliers, ne sont nullement intéressés à s’en procurer par-delà ce qu’exigent les besoins bornés qu’ils en ont.

On conçoit que ces vues ont mis Smith en état de déterminer le premier, dans toute leur étendue, les vraies fonctions de la monnaie dans la société ; et les applications qu’il en fait aux billets de banque et aux papiers-monnaie, sont de la plus grande importance dans la pratique. Elles lui ont fourni les moyens de prouver qu’un capital productif ne consiste point dans une somme d’argent, mais dans la valeur des choses qui servent à la production. Il classe, il analyse ces choses qui composent les capitaux productifs de la société, et en montre les véritables fonctions[23].

Avant Smith, on avait avancé plusieurs fois des principes très vrais[24] : il a montré le premier pourquoi ils étaient vrais. Il a fait plus : il a donné la vraie méthode de signaler les erreurs ; il a appliqué à l’économie politique la nouvelle manière de traiter les sciences, en ne recherchant pas ses principes abstractivement, mais en remontant des faits les plus constamment observés, aux lois générales dont ils sont une conséquence. De ce qu’un fait peut avoir telle cause, l’esprit de système conclut la cause : l’esprit d’analyse veut savoir pourquoi telle cause a produit cet effet, et s’assurer qu’il n’a pu être produit par aucune autre cause. L’ouvrage de Smith est une suite de démonstrations qui ont élevé plusieurs propositions au rang de principes incontestables, et en ont plongé un bien plus grand nombre dans ce gouffre où les idées vagues et hypothétiques, les imaginations extravagantes, se débattent un certain temps avant de s’engloutir pour toujours.

On a dit que Smith avait de grandes obligations à Steuart[25], qu’il n’a pas cité une seule fois, même pour le combattre. Je ne vois pas en quoi consistent ces obligations. Il a conçu son sujet bien autrement que Steuart ; il plane au-dessus d’un terrain où l’autre se traîne. Steuart a soutenu un système déjà embrassé par Colbert, adopté ensuite par tous les écrivains français et étrangers qui ont écrit sur le commerce jusqu’aux économistes du dix-huitième siècle, constamment suivi par la plupart des gouvernemens européens, et qui fait dépendre les richesses d’un pays, non du montant de ses productions, mais du montant de ses ventes à l’étranger. Smith a consacré une partie importante de son livre à confondre ce système. S’il n’a pas réfuté Steuart en particulier, c’est que Steuart n’est pas chef d’école, et qu’il s’agissait de combattre l’opinion générale d’alors, plutôt que celle d’un écrivain qui n’en avait point qui lui fût propre.

Avec plus de raison les économistes français du dix-huitième siècle ont réclamé quelque influence sur les idées de Smith qui, en effet, a pu apprendre d’eux que la richesse ne consiste pas uniquement dans le prix qu’on tire d’une chose, mais dans la chose même qui a un prix. Il a pu facilement étendre à la création de tous les produits, la multiplication des richesses, que les sectateurs de Quesnay n’attribuaient qu’aux seuls produits agricoles. De là aux nombreuses conséquences découvertes par Smith, on n’aperçoit rien qui passe la portée d’un esprit juste et réfléchi ; mais qui peut élever la prétention d’avoir exclusivement formé un grand homme ? était-il demeuré étranger aux progrès que l’esprit humain avait faits avant lui ? N’est-il pas toujours l’œuvre de la nature et des circonstances ? L’événement le plus commun a pu être pour lui le germe d’une découverte importante : c’est à la chute d’une pomme que nous devons la connaissance des lois de la gravitation universelle. L’homme de génie a des obligations aux notions éparses qu’il a recueillies, aux erreurs qu’il a détruites, aux antagonistes mêmes qui l’ont attaqué, parce que tout a contribué à former ses idées ; mais lorsque ensuite il se rend propres ses conceptions, qu’elles sont vastes, qu’elles sont utiles à ses contemporains, à la postérité, il faut savoir convenir de ce qu’on lui doit, et non lui reprocher ce qu’il doit aux autres. Smith, au reste, ne fesait nulle difficulté d’avouer qu’il avait profité dans ses conversations avec les hommes les plus éclairés de France, le pays du monde où il y a peut-être le moins de préjugés, et dans son commerce d’amitié avec son compatriote Hume, dont les Essais contiennent beaucoup de vues saines sur l’économie politique comme sur beaucoup d’autres sujets.

Après avoir montré, autant qu’on peut le faire dans une esquisse aussi rapide, les progrès que l’économie politique doit à Smith, il ne sera peut-être pas inutile d’indiquer aussi sommairement quelques-uns des points sur lesquels il paraît s’être trompé, et de ceux qu’il a laissés à éclaircir.

Il attribue au seul travail de l’homme le pouvoir de produire des valeurs. Une analyse plus complète prouve, ainsi qu’on le verra dans le cours de cet ouvrage, que ces valeurs sont dues à l’action du travail ou plutôt de l’industrie de l’homme, combinée avec l’action des agens que lui fournit la nature, et avec celle des capitaux. Je ne crains pas d’avancer que Smith n’avait pas envisagé sous toutes ses faces le grand phénomène de la production[26]. N’attribuant que peu de choses à l’action de la terre et rien aux services rendus par les capitaux, il exagère l’influence de la division du travail, ou plutôt de la séparation des occupations ; non que cette influence soit nulle, ni même médiocre, mais les plus grandes merveilles en ce genre ne sont pas dues à la nature du travail ; on les doit à l’usage qu’on fait des forces de la nature. Ce principe méconnu l’empêche d’établir la vraie théorie des machines par rapport à la production des richesses.

Le phénomène de la production mieux connu, a permis de distinguer et d’assigner la différence qui se trouve entre un renchérissement réel et un renchérissement relatif[27] ; différence qui donne la solution d’une foule de problèmes absolument inexplicables sans cela, et tels, par exemple, que ceux-ci : Un impôt, ou tout autre fléau, en fesant renchérir les denrées, augmente-t-il la somme des richesses[28] ? — Les frais de production composant le revenu des producteurs, comment les revenus ne sont-ils pas altérés par une diminution dans les frais de production ? Or, c’est la faculté de pouvoir résoudre ces questions épineuses, qui constitue pourtant la science de l’économie politique[29]

Smith a borné le domaine de cette science en réservant exclusivement le nom de richesses aux valeurs fixées dans des substances matérielles. Il devait y comprendre aussi des valeurs qui, bien qu’immatérielles, n’en sont pas moins réelles, comme sont tous les talens naturels ou acquis. De deux personnes également dépourvues de biens, celle qui a le plus de talent est moins pauvre que l’autre. Celle qui a acquis un talent au prix d’un sacrifice annuel, jouit d’un capital accumulé ; et cette richesse, quoique immatérielle, est néanmoins si peu fictive, qu’on échange journellement l’exercice de son art contre de l’argent et de l’or.

Smith, qui explique avec tant de sagacité la manière dont la production a lieu, et les circonstances où elle a lieu, dans l’agriculture et les arts, ne donne que des idées confuses sur la manière dont le commerce est productif ; ce qui l’empêche de déterminer avec précision pour quelle raison et jusqu’à quel point la facilité des communications contribue à la production.

Il ne soumet pas à l’analyse les différentes opérations comprises sous le nom général d’industrie, ou, comme il l’appelle, de travail, et ne peut par conséquent apprécier l’importance de chacune de ces opérations dans l’œuvre de la production.

Il n’offre rien de complet, rien de bien lié sur la manière dont les richesses se distribuent dans la société, et je remarquerai que cette partie de l’économie politique offrait un champ presque neuf à défricher ; car les écrivains économiques, se fesant des idées trop peu justes de la production des richesses, ne pouvaient en avoir d’exactes sur leur distribution[30].

Enfin, quoique le phénomène de la consommation des richesses ne soit que la contre-partie de celui de la production, et que la doctrine de Smith conduise à l’envisager sous son vrai point de vue, cet auteur ne le développe point ; ce qui l’empêche d’établir plusieurs vérités importantes. C’est ainsi que, ne caractérisant pas les deux sortes de consommations, l’improductive et la reproductive, il ne prouve point d’une manière satisfesante que la consommation des valeurs épargnées et accumulées pour former des capitaux, est aussi réelle que la consommation des valeurs qu’on dissipe. Mieux on connaîtra l’économie politique, et mieux on appréciera l’importance des pas qu’il a fait faire à cette science, et de ceux qu’il lui a laissés à faire[31].

La forme de son livre, c’est-à-dire la manière dont la doctrine y est présentée, donne lieu à des reproches non moins graves.

Smith manque de clarté en beaucoup d’endroits, et de méthode presque partout. Pour le bien entendre, il faut être habitué soi-même à coordonner ses idées, à s’en rendre compte ; et ce travail met le livre hors de la portée de la plupart des lecteurs, du moins dans quelques-unes de ses parties ; tellement que des personnes éclairées d’ailleurs, fesant profession de le connaître et de l’admirer, ont écrit sur des matières qu’il a traitées, sur l’impôt, par exemple, sur les billets de banque, comme supplément de la monnaie, sans avoir entendu un seul mot de sa théorie sur ces matières, laquelle forme cependant une des plus belles parties de son livre.

Ses principes fondamentaux ne sont point établis dans des parties consacrées à leur développement. On en trouve plusieurs répandus dans les deux excellentes réfutations qu’il a faites, d’une part, du système exclusif ou mercantile, et de l’autre, du système des Économistes, et ils ne se trouvent point ailleurs. Les principes qui ont rapport au prix réel et au prix nominal des choses, se trouvent dans une dissertation sur la valeur des métaux précieux dans les quatre derniers siècles ; les notions sur les monnaies se trouvent dans le chapitre des traités de commerce.

On a encore reproché avec raison au même auteur ses longues digressions. Sans doute l’histoire d’une loi, d’une institution, est instructive en elle-même, comme un dépôt de faits ; mais dans un livre consacré au développement des principes généraux, les faits particuliers, quand ils ne servent pas uniquement d’exemples et d’éclaircissemens, ne font que surcharger inutilement l’attention. C’est un magnifique hors-d’œuvre que le tableau qu’il trace des progrès des nations d’Europe après la chute de l’empire romain. On en peut dire autant de cette discussion pleine d’un vrai savoir, de philosophie, et même de finesse, et si prodigieusement instructive elle-même, sur l’instruction publique.

Quelquefois ces dissertations ne tiennent que par un fil à son sujet. À l’occasion des dépenses publiques, il donne une histoire très-curieuse des différentes façons de faire la guerre chez différens peuples et à diverses époques, et il explique par là les succès militaires qu’ils ont obtenus et qui ont décidé de la civilisation de plusieurs contrées de la terre.

Quelquefois même ces longues digressions sont dépourvues d’intérêt pour tout autre peuple que pour les anglais. Telle est la longue estimation des avantages que recueillerait la Grande-Bretagne, si elle admettait toutes ses possessions à se faire représenter dans le parlement.

L’excellence d’un ouvrage littéraire se compose autant de ce qui ne s’y trouve pas que de ce qui s’y trouve. Tant de détails grossissent le livre, non pas inutilement, mais inutilement pour son objet principal, qui est le développement des principes de l’économie politique. De même que Bacon a fait sentir le vide de la philosophie d’Aristote, Smith a fait sentir la fausseté de tous les systèmes d’économie ; mais il n’a pas plus élevé l’édifice de cette science, que Bacon n’a créé la logique. C’est déjà une assez belle obligation que nous avons à l’un comme à l’autre, que d’avoir ôté à leurs successeurs la malheureuse possibilité de marcher long-temps avec succès dans une mauvaise route[32].

Cependant on n’avait pas encore de véritable traité d’économie politique ; on n’avait point d’ouvrage où de bonnes observations fussent ramenées à des principes généraux qui pussent être avoués de tous les hommes judicieux ; où ces observations et ces principes fussent complétés et coordonnés de manière à se fortifier les uns par les autres, et à pouvoir être étudiés avec fruit dans tous les temps et dans tous les lieux. Pour me mettre en état d’essayer cet utile ouvrage, j’ai dû étudier ce qu’on avait écrit avant moi, et l’oublier ensuite : l’étudier pour profiter des observations de beaucoup d’hommes capables qui m’ont précédé ; l’oublier pour n’être égaré par aucun système, et pouvoir toujours librement consulter la nature et la marche des choses, telles que la société nous les présente. Élevé dans le commerce, et pour le commerce, mais appelé par les événemens, à m’occuper des affaires publiques, j’y ai porté quelque expérience que n’ont pas toujours les administrateurs et les gens de lettres. On peut donc regarder ce livre comme le fruit de la pratique aussi bien que de l’étude. En l’écrivant, je n’ai eu aucune vue d’intérêt personnel ; je n’avais aucun système à soutenir, aucune thèse à prouver ; mon but était simplement d’exposer comment les richesses se forment, se répandent et se détruisent : de quelle manière pouvais-je acquérir la connaissance de ces faits ? En les observant. C’est le résultat de ces observations que je donne. Tout le monde peut les refaire.

Quant aux conclusions générales que j’en tire, tout le monde en est juge.

Ce qu’on était en droit d’attendre des lumières du siècle et de cette méthode qui a tant contribué aux progrès des autres sciences, c’est que je remontasse constamment à la nature des choses, et que je ne posasse jamais aucun principe métaphysique qui ne fût immédiatement applicable dans la pratique ; de manière que, toujours comparé avec des faits connus, on pût facilement trouver sa confirmation dans ce qui découvre en même temps son utilité.

Ce n’est pas tout : il fallait exposer et prouver brièvement et clairement les solides principes posés avant moi, établir ceux qui n’avaient pas encore été posés, et lier le tout de manière qu’on pût s’assurer qu’il ne s’y trouve plus de lacune importante, plus de principe fondamental à découvrir. Il fallait nettoyer la science de beaucoup de préjugés, mais ne s’attacher qu’aux erreurs accréditées, et aux auteurs qui se sont fait un nom. Quel mal peut faire un écrivain inconnu ou une sottise décriée ? Il fallait préciser les expressions au point que chaque mot ne pût jamais être entendu de deux façons différentes, et réduire les questions à leurs termes les plus simples, pour qu’on pût découvrir avec facilité toutes les erreurs, et surtout les miennes. Il fallait enfin rendre la doctrine tellement populaire[33], que tout homme doué d’un sens droit pût la saisir dans son ensemble et dans ses détails, et en appliquer les principes à toutes les circonstances de la vie.

On m’a combattu surtout dans ce que j’ai dit de la valeur des choses comme mesure des richesses. C’était ma faute ; il fallait qu’on ne pût pas s’y méprendre. La seule réponse utile était de me rendre plus clair, et c’est ce que j’ai tâché de faire. Je demande pardon aux acquéreurs des premières éditions de cet ouvrage, des nombreuses corrections que j’ai faites à celle-ci : mon premier devoir, dans un sujet si important pour le bonheur des hommes, était de rendre mon livre le moins imparfait qu’il était possible.

Depuis les premières éditions qui en ont été faites, plusieurs écrivains, dont quelques-uns jouissent d’une juste célébrité[34], ont publié de nouveaux traités d’économie politique. Il ne m’appartient pas de les juger dans leur ensemble, et de décider s’ils contiennent, ou non, une exposition claire, complète et bien liée des principes sur lesquels repose cette science. Ce que je puis dire avec sincérité, c’est que plusieurs de ces ouvrages renferment des vérités et des développemens propres à avancer beaucoup la science, et que je me suis perfectionné à leur lecture ; mais j’ai pu, comme tout écrivain en a le droit, remarquer en quoi quelques-uns de leurs principes, spécieux au premier abord, sont démentis par une étude plus scrupuleuse des faits.

Peut-être est-on fondé à reprocher à David Ricardo de raisonner quelquefois sur des principes abstraits auxquels il donne trop de généralité. Une fois placé dans une hypothèse qu’on ne peut attaquer, parce qu’elle est fondée sur des observations non contestées, il pousse ses raisonnemens jusqu’à leurs dernières conséquences, sans comparer leurs résultats avec ceux de l’expérience ; semblable à un savant mécanicien qui, par des preuves irrécusables tirées de la nature du levier, démontrerait l’impossibilité des sauts que les danseurs exécutent journellement sur nos théâtres. Comment cela se fait-il ? Le raisonnement marche en ligne droite ; mais une force vitale, souvent inaperçue et toujours incalculable, fait dévier les faits loin de nos calculs. Dès-lors rien dans le livre ne représente ce qui arrive réellement dans la nature. Il ne suffit pas de partir des faits : il faut se placer dedans, marcher avec eux, et comparer incessamment les conséquences que l’on tire avec les effets qu’on observe. L’économie politique, pour être véritablement utile, ne doit pas enseigner, fût-ce par des raisonnemens justes, et en partant de prémisses certaines, ce qui doit nécessairement arriver ; elle doit montrer comment ce qui arrive réellement est la conséquence d’un autre fait réel. Elle doit découvrir la chaîne qui les lie, et toujours constater par l’observation l’existence des deux points où la chaîne des raisonnemens se rattache.

Depuis la mort de Ricardo, cet auteur a fait secte. Ses partisans ont prétendu qu’il avait changé la face de la science, comme si l’on pouvait changer des faits décrits et caractérisés, à moins de prouver qu’ils sont faux ; ce que Ricardo n’a pas fait ni pu faire. Mais pour montrer qu’il avait fait une révolution dans la science, ils ont exagéré les défauts qu’on peut lui reprocher : ils ont tiré toutes leurs conséquences d’un petit nombre de principes, en fesant abstraction de tous les autres, et sont arrivés en effet à des résultats différens des cas réels, qui sont les conséquences de l’action combinée d’un grand nombre de lois. Ils ont regardé les cas réels comme des exceptions et n’en ont tenu compte. Affranchis du contrôle de l’expérience, ils se sont jetés dans une métaphysique sans application ; ils ont transformé l’économie politique en une science de mots et d’argumens ; sous prétexte de l’étendre, ils l’ont poussée dans le vide. Mais cette méthode n’est pas de notre siècle, qui veut qu’on ne s’écarte pas de l’expérience et du simple bon sens ; et les économistes les plus capables de l’Angleterre, tels que MM. Thomas Tooke, Robert Hamilton, et plusieurs autres, sont demeurés fidèles à la méthode expérimentale de Smith[35].

Quelques vieux préjugés, comme celui de la balance du commerce ou de l’utilité des maîtrises, qui ne sont fondés que sur des notions démontrées fausses depuis qu’on a mieux connu la nature des choses, sont encore reproduits de temps en temps ; mais ils tiennent évidemment soit à des intérêts particuliers opposés à l’intérêt général, soit à l’ignorance où leurs auteurs sont encore des derniers progrès de l’économie politique. Ils exercent peu d’influence ; le siècle les abandonne ; et pour les combattre, il suffit d’exposer de plus en plus clairement les saines doctrines, et de s’en remettre au temps du soin de les répandre. On se jetterait autrement dans des contreverses interminables qui n’apprendraient rien au public éclairé, et qui feraient croire au public ignorant que rien n’est prouvé, parce qu’on dispute sur tout.

Des champions-nés de toute espèce d’ignorance, ont remarqué, avec une confiance doctorale, que les nations et les particuliers savent fort bien augmenter leur fortune sans connaître la nature des richesses, et que c’était une connaissance purement spéculative et inutile. Il convient à l’homme sensé de porter ses vues plus loin. Tous les calculs qui conduisent à la richesse peuvent suffire à l’intérêt personnel dépourvu de moralité ; peu lui importe que ce soit aux dépens d’autrui : l’honnête homme et le publiciste veulent que les biens acquis ne soient pas des dépouilles. Les ressources ruineuses ne suffisent pas à l’entretien de la société ; elles sont funestes même à ceux qui en profitent ; car chez un peuple où l’on se dépouillerait mutuellement, il ne resterait bientôt plus personne à dépouiller. Les biens qui fournissent une ressource constante sont ceux qu’on crée incessamment. Il est donc utile que l’on sache ce qui est favorable ou contraire à la production de ces biens, par qui seuls le corps social peut être entretenu ; qui seuls contribuent à son développement, à son bien-être. Chacun de nous est intéressé à le savoir ; car le corps social est un corps vivant dont nous sommes les membres, et quand il souffre, nous souffrons. Sans doute il vit par lui-même et sans que la plupart des hommes sache comment ; mais le corps humain subsiste de même : cependant est-il indifférent à l’humanité que le corps humain soit soustrait aux recherches qui tendent à le faire mieux connaître ? L’affirmative n’est pas soutenable ; mais que dirait-on si elle était soutenue par des docteurs qui, tout en décriant la médecine, vous soumettraient eux-mêmes à un traitement fondé sur un vieil empirisme et sur les plus sots préjugés ? S’ils écartaient tout enseignement méthodique et régulier ? S’ils fesaient malgré vous, sur votre corps, de sanglantes expériences ? Si leurs ordonnances étaient accompagnées de l’appareil et de l’autorité des lois ? Et enfin s’il les fesaient exécuter par des armées de commis et de soldats ?

On a dit encore à l’appui des vieilles erreurs, qu’il faut bien qu’il y ait quelque fondement à des idées si généralement adoptées par toutes les nations ; ne doit-on pas se défier d’observations et de raisonnemens qui renversent ce qui a été tenu pour constant jusqu’à ce jour, ce qui a été admis par tant de personnages que rendaient recommandables leurs lumières et leurs intentions ? Cet argument, je l’avoue, est digne de faire une profonde impression, et pourrait jeter du doute sur les points les plus incontestables, si l’on n’avait vu tour à tour les opinions les plus fausses, et que maintenant on reconnaît généralement pour telles, reçues et professées par tout le monde pendant une longue suite de siècles. Il n’y a pas encore bien long-temps que toutes les nations, depuis la plus grossière jusqu’à la plus éclairée, et que tous les hommes, depuis le portefaix jusqu’au philosophe le plus savant, admettaient quatre élémens. Personne n’eût songé même à contester cette doctrine, qui pourtant est fausse ; tellement qu’aujourd’hui il n’y a pas d’aide-naturaliste qui ne se décriât, s’il regardait la terre, l’eau, l’air et le feu comme des élémens[36]. Combien d’autres opinions bien régnantes, bien respectées, passeront de même ! Il y a quelque chose d’épidémique dans les opinions des hommes ; ils sont sujets à être attaqués de maladies morales dont l’espèce entière est infectée. Il vient des époques où, de même que la peste, la maladie s’use et perd d’elle-même sa malignité ; mais il faut du temps. À Rome, on consultait les entrailles des victimes, trois cents ans encore après que Cicéron avait dit que deux augures ne pouvaient déjà plus se regarder sans rire.

En voyant cette fluctuation d’opinions qui se succèdent, on serait tenté de ne plus rien admettre d’assuré, et de se jeter dans le doute universel ; on aurait tort. Les faits observés à plusieurs reprises par des hommes en état de les voir sous toutes leurs faces, une fois qu’ils sont bien constatés et bien décrits, sortent du domaine de l’opinion pour entrer dans celui de la vérité. Quelle que soit l’époque où l’on ait montré que la chaleur dilate les corps, cette vérité n’a pu être ébranlée. Les sciences morales et politiques offrent des vérités tout aussi incontestables, quoique d’une démonstration plus difficile ; et parmi ces sciences, l’économie politique est peut-être celle où l’on est parvenu à établir le plus de ces principes qui ont le caractère de la certitude. Les personnes qui les révoquent en doute sont demeurées étrangères aux élémens de cette science.

Certains écrivains sont doués de la déplorable facilité de faire des articles de journaux, des brochures et jusqu’à des volumes, sur des matières qu’ils n’entendent pas, même de leur aveu. Qu’arrive-t-il ? Ils répandent sur la science les nuages de leur esprit ; ils rendent obscur ce qui commençait à s’éclaircir ; le public insouciant aime mieux les croire sur parole que de se mettre en état de les juger. Quelquefois on lui présente un appareil de chiffres, et cela lui impose, comme si les nombres seuls prouvaient quelque chose, comme si tout ne dépendait pas du choix des données et des conclusions qu’on en peut tirer ! Lorsqu’une fois un auteur a manifesté une opinion, la vanité, la plus universelle des infirmités humaines, veut qu’il la soutienne. L’intérêt personnel se joint quelquefois à l’amour-propre ; et l’on sait quelle influence il exerce, même à notre insu, sur nos opinions. De là les doctrines hasardées qu’on voit naître chaque jour et les objections qu’on reproduit après qu’elles ont été cent fois réfutées.

Bien des personnes, dont l’esprit n’a jamais entrevu un meilleur état social, affirment qu’il ne peut exister ; elles conviennent des maux de l’ordre établi, et s’en consolent en disant qu’il n’est pas possible que les choses soient autrement. Cela rappelle cet empereur du Japon qui pensa étouffer de rire lorsqu’on lui dit que les hollandais n’avaient point de roi. Quoique plusieurs nations de l’Europe soient dans une situation assez florissante en apparence, et qu’il y en ait qui dépensent 14 à 1500 millions par an pour payer leur gouvernement seulement, il ne faut cependant pas se persuader que leur situation ne laisse rien à désirer. Un riche sybarite habitant à son choix son palais de ville ou son palais de campagne, goûtant à grands frais, dans l’un comme dans l’autre, toutes les recherches de la sensualité, se transportant commodément et avec vitesse partout où l’appellent de nouveaux plaisirs, disposant des bras et des talens d’un nombre infini de serviteurs et de complaisans, et crevant dix chevaux pour satisfaire une fantaisie, peut trouver que les choses vont assez bien et que l’économie politique est portée à sa perfection. Mais dans les pays que nous nommons florissans, combien compterez-vous de personnes en état de se procurer de pareilles jouissances ? Une sur cent mille tout au plus ; et il n’y en aura peut-être pas une sur mille, à qui il soit permis de jouir de ce qu’on appelle une honnête aisance. Partout on voit l’exténuation de la misère à côté de la satiété de l’opulence, le travail forcé des uns compenser l’oisiveté des autres, des masures et des colonnades, les haillons de l’indigence mêlés aux enseignes du luxe ; en un mot, les plus inutiles profusions au milieu des besoins les plus urgens.

Il y a sans doute dans l’état social des maux qui tiennent à la nature des choses, et dont il n’est pas permis de s’affranchir entièrement ; mais il y en a un grand nombre d’autres auxquels il est non-seulement possible, mais facile de remédier. On s’en convaincra en lisant plusieurs endroits de ce livre. Je pourrais ajouter même que beaucoup d’abus pourraient être corrigés chez presque toutes les nations, sans qu’il en coûtât le moindre sacrifice aux privilégiés qui en profitent, ou qui s’imaginent en profiter. Bien plus : il y a des changemens qui seraient dans les intérêts de tous, qu’aucun danger ne saurait accompagner, et qu’on repousse uniquement parce qu’on méconnaît à beaucoup d’égards l’économie des sociétés. La plupart des hommes ignorent la part importante qu’ils peuvent retirer des avantages communs à tous. Ils se défient des livres, parce qu’il y en a malheureusement plus de mauvais que de bons ; parce que ceux qui ne présentent que de vaines spéculations, au lieu d’offrir l’image du monde réel, ne conduisent qu’à des résultats douteux ; et enfin, parce qu’il s’en trouve qui paraissent inspirés par des vues personnelles plutôt que par l’amour du vrai et le désir du bien.

On a cru très-long-temps que l’économie politique était à l’usage seulement du petit nombre d’hommes qui règlent les affaires de l’état. Je sais qu’il importe que les hommes élevés en pouvoir soient plus éclairés que les autres ; je sais que les fautes des particuliers ne peuvent jamais ruiner qu’un petit nombre de familles, tandis que celles des princes et des ministres répandent la désolation surtout un pays. Mais les princes et les ministres peuvent-ils être éclairés, lorsque les simples particuliers ne le sont pas ? Cette question vaut la peine d’être faite. C’est dans la classe mitoyenne, également à l’abri de l’enivrement de la grandeur et des travaux forcés de l’indigence ; c’est dans la classe où se rencontrent les fortunes honnêtes, les loisirs mêlés à l’habitude du travail, les libres communications de l’amitié, le goût de la lecture et la possibilité de voyager ; c’est dans cette classe, dis-je, que naissent les lumières ; c’est de là qu’elles se répandent chez les grands et chez le peuple : car les grands et le peuple n’ont pas le temps de méditer ; ils n’adoptent les vérités que lorsqu’elles leur parviennent sous la forme d’axiomes et qu’elles n’ont plus besoin de preuves.

Et quand même un monarque et ses principaux ministres seraient familiarisés avec les principes sur lesquels se fonde la prospérité des nations, que feraient-ils de leur savoir, s’ils n’étaient secondés dans tous les degrés de l’administration par des hommes capables de les comprendre, d’entrer dans leurs vues, et de réaliser leurs conceptions ? La prospérité d’une ville, d’une province, dépend quelquefois d’un travail de bureau, et le chef d’une très-petite administration, en provoquant une décision importante, exerce souvent une influence supérieure à celle du législateur lui-même.

Dans les pays où l’on a le bonheur d’avoir un gouvernement représentatif, chaque citoyen est bien plus encore dans l’obligation de s’instruire des principes de l’économie politique, puisque là tout homme est appelé à délibérer sur les affaires de l’état.

Enfin, en supposant que tous ceux qui prennent part au gouvernement, dans tous les grades, pussent être habiles sans que la nation le fût, ce qui est tout-à-fait improbable, quelle résistance n’éprouverait pas l’accomplissement de leurs meilleurs desseins ? Quels obstacles ne rencontreraient-ils pas dans les préjugés de ceux mêmes que favoriseraient le plus leurs opérations ?

Pour qu’une nation jouisse des avantages d’un bon système économique, il ne suffit pas que ses chefs soient capables d’adopter les meilleurs plans, il faut de plus que la nation soit en état de les recevoir[37].

On voit que dans toutes les suppositions le bien public exige que les particuliers connaissent les principes de l’économie politique aussi bien que les hommes d’état. Il leur convient de s’en instruire comme intéressés pour leur part au bien public ; cela leur convient encore s’ils veulent s’éclairer sur leurs intérêts privés. De justes notions sur la nature et la marche des valeurs leur donnent de grands avantages pour juger sainement les entreprises où ils sont intéressés, soit comme partie principale, soit comme actionnaires ; pour prévoir les besoins de ces entreprises et quels seront leurs produits ; pour imaginer les moyens de les faire prospérer, et y faire valoir leurs droits ; pour choisir les placemens les plus solides, prévoir l’issue des emprunts et des autres actes de l’administration ; pour améliorer leurs terres à propos, balancer avec connaissance de cause les avances certaines avec les produits présumés ; pour connaître les besoins généraux de la société, et faire choix d’un état ; pour discerner les symptômes de prospérité ou de déclin du corps social, etc., etc.

L’opinion que l’étude de l’économie politique ne convient qu’aux hommes d’état, toute fausse qu’elle est, a été cause que presque tous les auteurs, jusqu’à Smith, se sont imaginé que leur principale vocation était de donner des conseils à l’autorité ; et comme ils étaient loin d’être d’accord entre eux, que les faits, leur liaison et leurs conséquences, étaient fort imparfaitement connus par eux, et tout-à-fait méconnus du vulgaire, on a dû les regarder comme des rêveurs de bien public ; de là le dédain que les gens en place affectaient pour tout ce qui ressemblait à un principe.

Mais depuis que l’économie politique est devenue la simple exposition des lois qui président à l’économie des sociétés, les véritables hommes d’état ont compris que son étude ne pouvait leur être indifférente. On a été obligé de consulter cette science pour prévoir les suites d’une opération, comme on consulte les lois de la dynamique et de l’hydraulique, lorsqu’on veut construire avec succès un pont ou une écluse. Quand l’administration adopte de fausses mesures, elle est nécessairement versatile : il faut bien changer de route lorsqu’on rencontre des difficultés insurmontables qu’on n’a pas su prévoir.

C’est peut-être à cette cause qu’il faut attribuer les inconséquences qui ont travaillé la France depuis deux siècles ; c’est-à-dire depuis qu’elle s’est vue à portée d’atteindre le haut point de prospérité où l’appelaient son sol, sa position et le génie de ses habitans. Semblable à un navire voguant sans boussole et sans carte, selon le caprice des vents et la folie des pilotes, ne sachant d’où il part ni où il veut arriver, elle avançait au hasard, parce qu’il n’y avait point dans la nation d’opinion arrêtée sur les causes de la prospérité publique[38]. Une semblable opinion aurait étendu son influence sur plusieurs administrateurs successivement : ne l’eussent-ils pas partagée, ils ne l’auraient pas du moins heurtée trop directement, et le vaisseau français n’aurait pas été exposé à ces changemens de manœuvres dont il a si cruellement souffert.

La versatilité a des effets si funestes, qu’on ne peut passer même d’un mauvais système à un bon sans de graves inconvéniens. Sans doute le régime prohibitif et exclusif nuit prodigieusement aux développemens de l’industrie et aux progrès de la richesse des nations ; cependant on ne pourrait, sans causer de grands maux, supprimer brusquement les institutions qu’il a fondées[39]. Il faudrait des mesures graduelles, ménagées avec un art infini, pour parvenir sans inconvéniens à un ordre de choses plus favorable ; de même que, lorsque des voyageurs, parcourant les climats du nord, ont quelques membres surpris par la gelée, ce n’est que par des gradations insensibles qu’on les préserve des dangers d’une guérison trop brusque, et qu’on parvient à rendre aux parties malades la vie et la santé.

Les meilleurs principes ne sont pas toujours applicables. L’essentiel est qu’on les connaisse ; on en prend ensuite ce qu’on peut, ou ce qu’on veut. Il n’est pas douteux qu’une nation neuve, et qui pourrait les consulter en tout, ne parvînt promptement à un très-grand éclat ; toute nation peut néanmoins atteindre un degré de prospérité satisfesant, en les violant à plusieurs égards. L’action puissante de la force vitale fait grandir et prospérer le corps humain, malgré les excès de jeunesse, les accidens, les blessures même qu’on lui fait subir. Il n’y a point dans la pratique de perfection absolue hors de laquelle tout soit mal et ne produise que du mal ; le mal est partout mélangé avec le bien. Quand le premier l’emporte, on décline ; quand c’est le bien, on fait des pas plus ou moins rapides vers la prospérité, et rien ne doit décourager dans les efforts qu’on tente pour connaître et propager les bons principes. Le plus petit pas qu’on fait vers eux, est déjà un bien et porte d’heureux fruits.

On doit se décourager d’autant moins, qu’en économie politique, comme en tout, ce sont les connaissances élémentaires qui servent le plus dans la pratique. C’est la théorie de la chaleur, celle du levier, celle du plan incliné, qui ont mis la nature entière à la disposition de l’homme. C’est celle des échanges et des débouchés qui changera la politique du monde. Nous devons donc faire en sorte de répandre les notions avérées plutôt que de poursuivre leurs dernières conséquences, et chercher à étendre la base des sciences plutôt qu’à en élever le faîte. Mais que cette tâche est grande encore, et que les nations qu’on dit civilisées sont encore ignorantes et barbares ! Parcourez des provinces entières de cette Europe si vaine de son savoir ; questionnez cent personnes, mille, dix mille : à peine sur ce nombre en trouverez-vous deux, une peut-être, qui ait quelque teinture de ces connaissances si relevées dont le siècle se glorifie. On n’en ignore pas seulement les hautes vérités, ce qui n’aurait rien d’étonnant ; mais les élémens les plus simples, les plus applicables à la position de chacun. Quoi de plus rare même que les qualités nécessaires pour s’instruire ! Qu’il est peu de gens capables seulement d’observer ce qu’ils voient tous les jours, et qui sachent douter de ce qu’ils ne savent pas !

Cependant il faut tout attendre du temps : de même que la chaleur ne pénètre que par degrés une masse considérable et en gagnant successivement les molécules dont elle se compose, les lumières ne se répandent que de proche en proche dans ces masses d’hommes que nous nommons des nations. Rien ne peut suppléer à l’action du temps ; mais son influence est infaillible. Elle nous paraît lente parce que nous ne vivons qu’un instant ; mais elle est rapide si nous considérons la vie des nations.

La physique de Newton, unanimement rejetée en France durant cinquante années, est maintenant enseignée dans toutes nos écoles. On s’apercevra enfin qu’il est des études plus importantes encore que celle-là, si l’on mesure leur importance d’après l’influence qu’elles exercent sur le sort des hommes.

Maintenant on enseigne l’économie politique partout où l’on fait quelque cas des lumières. Elle était déjà professée dans les universités de l’Allemagne, de l’Écosse et de l’Italie ; elle le sera dorénavant avec beaucoup plus d’avantages et avec tous les caractères des études les plus certaines. Tandis que l’université d’Oxford se traîne encore sur ses vieux erremens, on crée à Londres[40] une nouvelle université où l’on ne professera que les connaissances usuelles, comme pour montrer l’extrême ridicule des institutions de ce genre où, à une époque remarquable par les plus étonnans progrès de l’esprit humain, on n’enseigne cependant que ce qu’on enseignait il y a trois siècles. Des cours particuliers d’économie politique ont lieu dans plusieurs villes, entre autres à Genève. Le gouvernement français s’est honoré en ordonnant l’établissement d’une chaire pour cette science à l’école de droit de Paris, où sa place était marquée ; et, ce qui est plus important encore, nos jeunes publicistes couronnent leurs études en s’initiant, par des travaux particuliers, aux vérités qui leur dévoilent le mécanisme des sociétés. On est étonné de leurs progrès, quand on compare la plupart des écrits périodiques de l’époque où nous sommes, de même que les ouvrages qui se publient sur la politique, l’histoire, les voyages, les finances, le commerce et les arts, avec les écrits du même genre publiés seulement dix ans auparavant. Ceux de ces ouvrages qui décèlent une ignorance complète des principes de l’économie politique, ne fixent pas un instant les regards du public. Lorsque les jeunes gens qui maintenant sont des élèves, se trouveront répandus dans toutes les classes de la société, et élevés aux principaux postes de l’administration, les opérations publiques seront bien meilleures que par le passé. Les gouvernans comme les gouvernés, prendront pour règle des principes plus uniformes ; ce qui amènera tout naturellement moins d’oppression d’un côté et plus de confiance de l’autre.

Mais ce qui a surtout contribué aux progrès de l’économie politique, ce sont les circonstances graves dans lesquelles le monde civilisé s’est trouvé enveloppé depuis quarante ans. Les dépenses des gouvernemens se sont accrues à un point scandaleux ; les appels que, pour subvenir à leurs besoins, ils ont été forcés de faire à leurs sujets, ont averti ceux-ci de leur importance ; le concours de la volonté générale, ou du moins de ce qui en a l’air, a été réclamé, sinon établi, presque partout. Des contributions énormes, levées sur les peuples sous des prétextes plus ou moins spécieux, n’ayant pas même été suffisantes, il a fallu avoir recours au crédit ; pour obtenir du crédit, il a fallu montrer les besoins comme les ressources des états ; et la publicité de leurs comptes, la nécessité de justifier aux yeux du public les actes de l’administration, ont produit dans la politique une révolution morale dont la marche ne peut plus s’arrêter.

Dans le même temps, de grands bouleversemens, de grands malheurs ont offert de grandes expériences. L’abus des papiers-monnaies, des interruptions commerciales, et d’autres encore, ont fait apercevoir les dernières conséquences de presque tous les excès. Et tout à coup des digues imposantes rompues, de colossales invasions, des gouvernemens détruits, d’autres créés, des empires nouveaux formés dans un autre hémisphère, des colonies devenues indépendantes, un certain élan général des esprits, si favorable à tous les développemens des facultés humaines, de belles espérances et de grands mécomptes, ont certainement beaucoup étendu le cercle de nos idées, d’abord chez les hommes qui savent observer et penser, et par suite, chez tout le monde.

C’est ainsi que les espérances marchent de front avec les obstacles, et que l’impulsion qui porte les sociétés humaines vers un meilleur avenir, aura tout son effet.


  1. D’οίϰος, maison, et de νόμος, loi. Économie, loi qui régit la maison. Par maison, les Grecs entendaient tous les biens que possède la famille. Le mot politique de πίλις, civilas, étend cela à la famille politique, à la nation. L’économie politique est l’économie de la société.
    Le terme d’Économie politique convient d’autant mieux pour désigner la science qui fait le sujet de cet ouvrage, qu’il n’y peut être question des richesses naturelles, des biens que la nature nous accorde gratuitement et sans mesure ; mais seulement des richesses sociales, fondées sur l’échange et la propriété qui sont des institutions sociales. Voyez l’Épitome qui termine ce volume, au mot Richesse.
  2. Le ministre de l’intérieur en France, dans son exposé de 1813, à une époque de désastres, où le commerce était ruiné, et les ressources en tout genre dans un déclin rapide, se vante d’avoir prouvé, par des chiffres, que la France était dans un état de prospérité supérieur à tout ce qu’elle avait éprouvé jusque là. (Voir la digression sur ce qu’on appelle la Balance du commerce, livre Ier, chap. xvii.)
  3. Par le mot pratique, je n’entends pas ici l’habitude manuelle qui permet de faire plus aisément et mieux ce qu’on fait tous les jours ; c’est le talent d’un ouvrier, d’un scribe : j’entends la méthode que suit celui qui dirige, qui administre la chose publique ou une chose particulière.
  4. Cela explique aussi pourquoi les nations ne profitent presque jamais des leçons de l’expérience. Pour en profiter, il faudrait que la multitude fût en état de saisir la liaison des causes et des effets ; ce qui suppose un très-haut degré de lumières et une grande capacité de réflexion. Lorsque les nations seraient en état de profiter de l'expérience, elles n'en auraient plus besoin ; le simple bon sens leur suffirait. C’est une des raisons qui les mettent dans la nécessité d’être constamment dirigées. Tout ce qu’elles peuvent désirer, c’est que leurs lois soient faites et exécutées dans le sens de l’intérêt général. Tel est le problème que les différentes constitutions politiques résolvent plus ou moins imparfaitement.
  5. On sait, par exemple, que le prix d'une marchandise est d’autant plus élevé qu’elle est offerte en moins grande quantité relativement à la quantité qu’on en demande ; mais pour déterminer d’après cette règle le prix auquel se vendront les vins l’année prochaine, quelle foule de données ne faudrait-il pas réunir ! L’abondance de la récolte pendante, les variations de l’atmosphère, les capitaux des marchands, les droits d’entrée que les étrangers établiront ou supprimeront, les provisions qui resteront des années précédentes, les variations qui peuvent survenir dans le nombre, les goûts et la richesse des consommateurs ; et une foule d’autre circonstances dont quelques-unes même sont impossibles à prévoir. Si, dans l’impossibilité de réunir les données nécessaires, on se borne à en admettre seulement quelques-unes et avec l’influence qu’on leur suppose, on ne peut tirer aucune application utile de ces suppositions gratuites.
  6. Cabanis, en décrivant les révolutions de la médecine, fait une remarque parfaitement analogue à celle-là : « Les phénomènes vitaux, dit-il, dépendent de tant de ressort inconnus, tiennent à tant de circonstances, dont l’observation cherche vainement à fixer la valeur, que les problèmes, ne pouvant être posés avec toutes les données, se refusent absolument au calcul ; et quand les mécaniciens ont voulu soumettre à leurs méthodes les lois de la vie, ils ont donné au monde savant le spectacle le plus étonnant et le plus digne de toute notre réflexion. C’est par les procédés uniformes et rigoureux de la vérité, mais employés hors de saison, qu’ont été établis les systèmes les plus faux, les plus ridicule et les plus divers. »

    D’Alembert dans Hydrodynamique, convient que la vitesse du sang et son action sur les vaisseaux, se refusent à toute espèce de calcul. Senebier fait des observations analogues dans son Essai sur l’Art d’observer (tome I, page 81.)

    Ce que de savans professeurs, des philosophes judicieux disent, relativement aux sciences physiques, s’applique, à plus forte raison, à une science morale, et explique pourquoi l’on s’est égaré en économie politique toutes les fois qu’on a voulu s’en rapporter aux calculs mathématiques. C’est dans ce cas la plus dangereuse des abstractions.

  7. On sait combien la mécanique rationnelle diffère de la mécanique expérimentale, la seule utile dans la pratique. Il y a quelques parties de la physique, telles que l’astronomie et l’optique, où le calcul peut donner des résultats conformes à l’expérience ; encore n’est-ce que jusqu’à un certain point, et dans les cas où les influences accidentelles ne sauraient changer essentiellement l’état du problème.
  8. C’est par des conséquences de ce genre, que M. Mac Culloch, à qui l’économie politique a d’ailleurs de véritable obligations, consulté, en 1824, dans une enquête parlementaire, a soutenu que les profits des maîtres manufacturiers étaient d’autant moindre que les salaires des ouvriers étaient plus élevés, et vice versa ; tandis qu’il est de fait, au contraire, que les salaires ne sont jamais plus bas lorsque les maîtres ne gagnent rien.
  9. Plusieurs économistes anglais s’en plaignent eux-mêmes et accusent ceux de leurs compatriotes qui font de la métaphysique sur l’économie politique, de chercher dans l’obscurité même un moyen de succès : « Omne ignotum pro magnifico, dit l’un des plus récens (a: A critical dissertation on value, 1825, page xvij.), n’est pas sans exemple parmi nous, et la réputation d’un auteur pour la profondeur des pensées est souvent accrue par un petit mélange d’inintelligible. Des lecteurs débonnaires attribuent une sagacité peu commune à un homme qui a pu concevoir ce qu’ils ne peuvent comprendre ; tandis qu’un arrangement des idées tel qu’elles s’enchaînent naturellement, et des expressions toutes simples, leur semblent un résultat si facile, qu’il ne s’aperçoivent pas qu’il est le fruit d’une forte conception et d’un travail opiniâtre. »
  10. Liv. II de sa République
  11. Lorsqu'on voit presque tous les historiens, depuis Hérodote jusqu'à Bossuet, vanter cette loi et d’autres pareilles, on s’aperçoit combien il est nécessaire que l’économie politique fasse partie des études de l’historien.
  12. Voyez les Mémoires de Sully, liv. XVI
  13. Breve Trattato delle cause che possono far abondare i regni d’oro e d’argento dove non sono miniere.
  14. « Entro ora a dire della fatica, non solo in tutte le opera que sono intieramente, dell’ arte, come le pitture, sulture, intagli, etc, ma anche in molti corpi, come sono i minerali, i sassi, le piante sontanee delle selve, etc., è l’unica che dà valore alla cosa. (GALIANI, della Moneta, lib. I, cap.2). Relativement au travail, je remarquerai que non-seulement dans les produits qui sont entièrement l’ouvrage de l’art, comme dans la peinture, la sculpture, la gravure, etc., mais encore dans les produits de la nature, les minéraux, les pierres, les arbres des forêts, la valeur des choses qu’autant qu’elle a exigé un travail plus ou moins grand. » Galiani dans le même chapitre, dit aussi que l’homme, c’est-à-dire son travail, est la seule bonne mesure des valeurs. C’est encore un principe, et, selon moi, une erreur de Smith ; il entre autre chose encore que du travail humain dans la création des valeurs.
  15. Ce même Galiani, dans le même ouvrage, dit que ce qui est gagné par les uns est nécessairement perdu par les autres ; il montre en cela qu’un écrivain, même très-ingénieux, peut ne pas savoir tirer les conséquences les plus simples, et peut passer à côté d’une vérité sans l’apercevoir ; car, s’il peut y avoir de la richesse créée par le travail, il peut donc y avoir dans le nombre de richesse nouvelle qui n’est prise à personne. Galiani, dans ses Dialogues sur le commerce des grains faits en France long-temps après, a prononcé lui-même sa condamnation d’un ton qui lui était propre. « Une vérité, dit-il, que le pur hasard fait naitre comme un champignon dans un pré, n’est bonne à rien ; on ne la sait pas employer si on ne sait d’où elle vient, où elle va, comment et de quelle chaine de raisonnemens elle dérive.»
  16. Dans l’impossibilité où je suis de juger par moi-même du mérite de ceux de ces écrivains qui n’ont pas été traduis, j’ai dû m’en rapporter à ce qu’en dit l’un des traducteurs de mon Traité en espagnol, don Jose Queypo, dont je n’ai fait que copier les expressions.
  17. Lorsqu’ils soutiennent, par exemple, que la baisse des denrées de première nécessité est une calamité publique.
  18. Parmi les écrits qu’ils provoquèrent, il ne faut pas oublier ces dialogues si plaisans sur le commerce des grains, où Galiani parle d’économie politique sur ton de Tristan Shandy, met en avant quelques vérités importantes, et, lorsqu’on lui demande une preuve, répond par une gambade.
  19. Ce qui a principalement donné lieu de croire que les sciences morales et politiques ne reposaient que sur des théories creuses, c’est le mélange presque continuel qu’on a fait du point de droit avec le point de fait. Qu’importe, par exemple, la question longuement discutée dans les écrits des économistes, si la puissance souveraine est ou n’est pas co-propriétaire de tous les biens-fonds d’un pays ? Le fait est qu’en tout pays elle prend, ou qu’on est obligé de lui donner, sous le nom d’impôts, une part dans le revenus des biens-fonds. Voilà un fait, un fait important qui est la conséquence de certains faits auxquels on peut remonter, et qui est la cause d’autres faits (comme le renchérissement des denrées), auxquels on peut être conduit avec sûreté. Le point de droit reste toujours plus ou moins du domaine de l’opinion ; le point de fait est susceptible de certitude et de preuves. Le premier n’exerce presque aucune influence sur le sort de l’homme ; le second est tout pour lui, car les faits naissent les uns les autres ; et, comme il est important pour nous que tel résultat arrive plutôt qu’un autre, il nous est essentiel de savoir quels sont les moyens de faire arriver. J. J. Rousseau a fondé presque tout son Contrat social sur des points de droit, et en a fait ainsi, je ne crains pas de le dire un ouvrage très-peu utile, tout au moins.
  20. Du Commerce et du Gouvernement considérés l’un relativement à l’autre.
  21. Voyez ses cahiers, qui ont été imprimés pour la première fois en 1804, dans l’estimable recueil publié à Milan par Pietro Custodi, sous le titre de Scrittori classici italiani di economia politica. Je n’en ai eu connaissance qu’après la première publication de cet ouvrage-ci, qui a eu lieu en 1803.
  22. La même année où parut l’ouvrage de Smith, et immédiatement avant sa publication, Browne Dignan publia à Londres, en français, un Essai sur les principes de l’économie publique, où l’on trouve ce passage remarquable : « La classe des reproducteurs renferme ces hommes qui, associant leur travail à celui de la végétation de la terre, ou modifiant les productions de la nature par l’exercice des arts et des métiers, créent en quelque sorte un nouvelle valeur, dont la somme totale forme ce qu’on appelle la reproduction annuelle. »

    Ce passage, où la reproduction est plus clairement caractérisée qu’elle ne l’est dans aucun endroit de Smith, ne conduit à rien son auteur, qui n’enfante que des idées éparses. Le défaut de liaison dans les pensées et de précision dans les termes, donne à son ouvrage quelque chose de vague et d’obscur, d’où il ne peut sortir aucune instruction.

  23. Smith n’a peut-être pas traité ce sujet délicat avec un ordre et une clarté suffisans ; tellement qu’un de ses compatriotes, qui pourtant a de l’esprit, lord Lauderdale, a fait un livre entier pour prouver qu'il n’avait rien compris à cette partie de l’ouvrage de Smith.
  24. Quesnay dans l’Encyclopédie, article Grains, avait dit que « les denrées qui peuvent se vendre doivent toujours être regardées indifféremment comme richesses pécuniaires et comme richesses réelles, dont les sujets peuvent user comme il leur convient. » Voilà la valeur échangeable de Smith. Verri avait dit (ch.3) que la reproduction n’était autre chose qu’une reproduction de valeurs et que la valeur des choses était la richesse. Galiani, ainsi que nous l’avons vu plus haut, avait dit que le travail était la source de toute valeur ; mais Smith s’est rendu propres ces idées en les liants, comme on voit, à tous les autres phénomènes, et en les prouvant par leurs conséquences mêmes.
  25. Auteur d'un Traité d'économie politique.
  26. Voyez à l’Épitome, placé à la fin de cet ouvrage, les mots Production et Capital.
  27. Chapitre 3 du second Livre de cet ouvrage.
  28. Smith établit bien la différence qui se trouve entre le prix réel et le prix nominal des choses, entre la quantité de valeurs réelles qu'on donne pour avoir une chose, et le nom qu'on donne à cette somme de valeurs. La différence dont il est ici question, porte sur une analyse plus forte, et où le prix réel lui-même est décomposé.
  29. Ce n'est par exemple, qu'après qu'on sait bien de quelle manière s'opère la production, que l'on peut dire jusqu'à quel point y concourt la circulation de l'argent et des marchandises, et par conséquent quelle circulation est utile et quelle ne l'est pas ; autrement on ne peut que déraisonner, comme on le fait journellement, sur l'utilité d'une circulation active. Si je me suis cru obligé de faire un chapitre sur ce point (liv. Ier, chap.16), il ne faut l’attribuer qu’à l'état peu avancé de nos connaissances en économie politique, et à la nécessité de mettre sur la voie des plus simples applications. J'en pourrais dire autant sur le chapitre 20 du même Livre, au sujet des Voyages et de l'expatriation par rapport à la richesse nationale. Il n'est personne qui, bien au fait des principes, ne put refaire ces chapitres la plus grande facilité.

    Il ne sera bientôt plus permis d'écrire, non seulement sur les finances, mais sur l'histoire, sur la géographie, sans connaitre au moins les fondements de l'économie politique. Je lis dans un Traité moderne de Géographie universelle (t. II, p.602). Ouvrage qui dénote d'ailleurs beaucoup de recherche et de connaissances, que « le nombre des habitans d'un pays est la base de tout bon système de finances ; que plus il y a d'individus, plus le commerce et les manufactures peuvent prendre d'essor ; que c'est sur le nombre d'habitans que se mesure celui des troupes. » Malheureusement il n'y a pas une de ces observations qui ne soit une erreur. Les revenus d'un gouvernement, étant nécessairement composés, soit du revenu des domaines publics, soit de ce qu'on prélève par l'impôt sur le revenu des particuliers, ne dépendent pas du nombre de ceux-ci, mais de leurs richesses, et surtout de leurs revenus : or, une multitude pauvre à d'autant moins de contributions à fournir, qu'elle a plus de bouches à nourrir. Le nombre des individus n’est pas ce qui contribue le plus à favoriser le commerce : ce qui y contribue en première ligne, ce sont les capitaux et le génie des habitans ; ce sont eux qui favorisent la population bien plus qu'ils n'en sont favorisés. Enfin, le nombre de troupes qu’un gouvernement peut entretenir, dépend encore moins de la population du pays que de ses revenus, et l'on vient de voir que les revenus ne dépendent pas de la population.

  30. Témoin les Réflexions de Turgot sur la formation et la distribution des richesses, où il donne beaucoup d’idées entièrement fausses de l’une et de l’autre, et où celles qui ne sont pas fausses sont incomplètes.
  31. Plusieurs autres points de doctrine que ceux qui sont indiqués dans ce Discours préliminaire, ont été méconnus par Adam Smith, ou laissé imparfaitement analysés dans son ouvrage. On pourra s’en convaincre en lisant attentivement l’Épitome joint à ce Traité ; particulièrement aux mots Débouchés, Fonds et Revenus, Frais de production, Monnaie, Produit brut et Produit net, Richesse.
  32. Depuis Smith, on a fait, soit en Angleterre, soit en France, sur l'économie politique, un grand nombre de brochures, dont quelques-unes ont plusieurs volumes, sans en être moins des brochures, c’est à dire qu’on ait plus de motifs de les conserver comme dépôts d’une instruction durable. La plupart sont des écrits polémiques, où des principes ne sont posés que pour servir d’appui à une thèse donnée ; mais où l’on peut cependant recueillir des faits précieux, et même des principes sains, lorsqu’ils sont favorables au but principal de leurs auteurs. Tels sont l’Essai sur les finances de la Grande-Bretagne, par Gentz, qui est une apologie du système financier de Pitt ; les Recherches sur la nature des effets du crédit, etc., par Thornton, dont le but est de justifier la suspension des paiements en espèces de la banque d'Angleterre ; le Coup-d’œil sur la force et l’opulence de la Grande-Bretagne, par Clarke, qui n’est qu’un manifeste contre la révolution de France ; ainsi qu’un grand nombre d’autres écrits sur les mêmes matières et sur la législation des grains.
  33. Par un traité populaire, je n’entends pas un traité à l’usage de la populace qui ne sait pas lire, et qui n’a que faire d’un livre ; j’entends un traité qui n’est pas uniquement réservé à ceux qui cultivent par état ou par goût ce genre de connaissances, mais qui est destiné à tous ceux qui remplissent, avec un esprit éclairé, les diverses fonctions de la société.
  34. MM. Ricardo, Sismondi, et d’autres. Le sexe même s’est aperçu qu’il se ferait injure en se croyant disproportionné avec un genre d’études destiné à exercer une si favorable influence sur la prospérité des familles. Une dame (madame Marcet) a fait paraitre en anglais des Conversations sur l’économie politique, qui ont été traduites en français, et où de très-bons principes sont présentés sous des formes très-agréables.
  35. Ricardo lui-même est fidèle à cette méthode dans plusieurs parties de ses ouvrages, notamment dans ses brochures sur les monnaies, où il s’est tenu plus près des faits, parce qu’il avait pour objet d’éclaircir des questions de fait.
  36. Toutes nos connaissances, même les plus importantes, ne datent que d’hier. Le célèbre agronome Arthur Young, après avoir soigneusement cherché à recueillir tout ce qu’on avait observé sur l’assolement des terres, c’est-à-dire, sur la partie la plus importante de l’agriculture, celle qui enseigne par quelle succession de récoltes on peut occuper constamment le terrain et avec le plus d’avantage, dit qu’il n’a pu recueillir sur ce point aucune notion qui fût antérieure à l’année 1768. Il y a des arts non moins essentiels au bonheur de l’homme, sur lesquels on n’a encore aucune idée juste.
  37. Je suppose ici qu’il y a un véritable amour du bien public dans les grands. Lorsque ce sentiment n’existe pas, lorsque le gouvernement est pervers et de mauvaise foi, il est bien plus utile encore que la nation connaisse la vrai nature des choses et entende ses véritables intérêts ; autrement elle souffre sans savoir à quelles causes elle doit attribuer ses souffrances ; ou bien, les attribuant à des causes qui ne sont pas les véritables, les vues du public sont divergentes, les efforts sont isolés, chacun en particulier manque de fermeté, parce qu’il ne se sent pas soutenu, et le despotisme en profite ; ou bien encore, si la nation, trop mal gouvernée, se fâche, elle écoute des conseils pernicieux, et échange un mauvais système d’administration contre un pire.
  38. Dans combien de circonstances n’a-t-on pas pris beaucoup de peines et dépensé beaucoup d’argent pour augmenter le malheur qu’on voulait éviter ! Combien de réglemens sont assez exécutés pour produire tout le mal que des réglemens peuvent faire, et assez violés pour conserver en même temps tous les inconvéniens de la licence !
  39. Les principaux inconvéniens viennent de ce qu’on ne peut, sans de grosses pertes, changer l’emploi des capitaux et des talens qu’un mauvais système avait engagés dans une direction fâcheuse.
  40. Ceci a été écrit en 1826. (Note de l’éditeur.)