Essai sur la nature du commerce en général/Partie III/Chapitre 1

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CHAPITRE PREMIER.
De la Richesse.


Lorsqu’un État échange un petit produit de terre contre un plus grand dans le commerce avec l’Étranger, il paroît avoir l’avantage dans ce commerce : & si l’argent y circule en plus grande abondance que chez l’Étranger, il échangera toujours un plus petit produit de terre contre un plus grand.

Lorsque l’État échange son travail contre le produit de terre de l’Étranger, il paroît avoir l’avantage dans ce commerce ; attendu que ses habitans sont entretenus aux dépens de l’Étranger.

Lorsqu’un État échange son produit conjointement avec son travail, contre un plus grand produit de l’Étranger conjointement avec un travail égal ou plus grand, il paroît encore avoir l’avantage dans ce commerce. Si les Dames de Paris consomment, année commune, des dentelles de Bruxelles pour la valeur de cent mille onces d’argent, le quart d’un arpent de terre en Brabant, qui produira cent cinquante livres pesant de lin, qu’on travaillera en dentelles fines à Bruxelles, correspondra à cette somme. Il faudra le travail d’environ deux mille personnes en Brabant pendant une année pour toutes les parties de cette Manufacture, depuis la semence du lin jusqu’à la derniere perfection de la dentelle. Le Marchand de dentelle ou Entrepreneur à Bruxelles en fera les avances ; il paiera directement ou indirectement toutes les fileuses & faiseuses de dentelles, & la proportion du travail de ceux qui font leurs outils ; tous ceux qui ont part au travail, acheteront leur entretien directement ou indirectement du Fermier en Brabant, qui paie en partie la rente de son Propriétaire. Si on met le produit de terre qu’on attribue dans cette œconomie à ces deux mille personnes, à trois arpens par tête, tant pour l’entretien de leurs personnes que pour celui de leurs familles qui en subsistent en partie, il y aura six mille arpens de terre en Brabant emploïés à l’entretien de ceux qui ont part au travail de la dentelle, & cela aux dépens des Dames de Paris qui paieront & porteront cette dentelle.

Les Dames de Paris y paieront les cent mille onces d’argent, chacune suivant la quantité qu’elles en prennent ; il faudra envoïer tout cet argent en especes à Bruxelles, en déduisant les frais seulement de l’envoi, & il faut que l’Entrepreneur à Bruxelles y trouve non-seulement le paiement de toutes ses avances, & l’interêt de l’argent qu’il aura peut-être emprunté, mais encore un profit de son entreprise pour l’entretien de sa famille. Si le prix que les Dames donnent de la dentelle ne remplit pas tous les frais & profits en géneral, il n’y aura pas d’encouragement pour cette Manufacture, & les Entrepreneurs cesseront de la conduire ou seront banqueroute ; mais comme nous avons supposé qu’on continue cette Manufacture, il est de nécessité que tous les frais se trouvent dans les prix que les Dames de Paris en donnent, & qu’on envoie les cent mille onces d’argent à Bruxelles, si les Brabançons ne tirent rien de France pour en faire la compensation.

Mais si les habitans du Brabant aiment les vins de Champagne, & en consomment, année commune, la valeur de cent mille onces d’argent, l’article des vins pourra compenser celui de la dentelle, & la balance du commerce, par rapport à ces deux branches, sera égale. La compensation & la circulation se fera par l’entremise des Entrepreneurs & des Banquiers en mêleront de part & d’autre.

Les Dames de Paris paieront cent mille onces d’argent à celui qui leur vend & livre la dentelle ; celui-ci les paiera au Banquier qui lui donnera une ou plusieurs lettres de change sur son correspondant à Bruxelles. Ce Banquier remettra l’argent aux Marchands de vin de Champagne qui ont 100000 onces d’argent à Bruxelles, & qui lui donneront leurs lettres de change de même valeur tirées sur lui par son Correspondant à Bruxelles. Ainsi les 100000 onces païées pour le vin de Champagne à Bruxelles, compenseront les 100000 onces païées pour la dentelle à Paris ; au moïen de quoi on épargnera la peine de voiturer l’argent reçu à Paris jusqu’à Bruxelles, & la peine de voiturer l’argent reçu à Bruxelles jusqu’à Paris. Cette compensation se fait par lettres de change, dont je tacherai de faire connoître la nature dans le chapitre suivant.

Cependant on voit dans cet exemple que les cent mille onces que les Dames de Paris paient pour la dentelle, viennent entre les mains des Marchands qui envoient le vin de Champagne à Bruxelles : & que les cent mille onces que les consommateurs du vin de Champagne paient pour ce vin à Bruxelles, tombent entre les mains des Entrepreneurs ou Marchands de dentelles. Les Entrepreneurs de part & d’autre, distribuent cet argent à ceux qu’ils font travailler, soit pour ce qui regarde les vins, soit pour ce qui regarde les dentelles.

Il est clair par cet exemple que les Dames de Paris soutiennent & entretiennent tous ceux qui travaillent à la dentelle en Brabant, & qu’elles y causent une circulation d’argent. Il est également clair que les consommateurs du vin de Champagne à Bruxelles soutiennent & entretiennent en Champagne, non-seulement tous les Vignerons & autres qui ont part à la production du vin, tous les Charons, Maréchaux, Voituriers, &c. qui ont part à la voiture, aussi-bien que les chevaux qu’on y emploie, mais qu’ils paient aussi la valeur du produit de la terre pour le vin, & causent une circulation d’argent en Champagne.

Cependant cette circulation ou ce commerce en Champagne, qui fait tant de fracas, qui fait vivre le Vigneron, le Fermier, le Charon, le Maréchal, le Voiturier, & qui fait païer exactement, tant la rente du Propriétaire de la vigne, que celle du Propriétaire des prairies qui servent à entretenir les chevaux de voiture, est dans le cas présent, un commerce onéreux & désavantageux à la France, à l’envisager par les effets qu’il produit.

Si le Muid de vin se vend à Bruxelles pour soixante onces d’argent, & si on suppose qu’un arpent produise quatre muids de vin, il faut envoïer à Bruxelles le produit de quatre mille cent soixante-six arpens & demi de terre, pour correspondre à cent mille onces d’argent, & il faut emploïer autour de deux mille arpens de prairies & de terres, pour avoir le foin & l’avoine que consomment les chevaux de transport, & ne les emploïer durant toute l’année à aucun autre usage. Ainsi on ôtera à la subsistance des François environ six mille arpens de terres, & on augmentera celle des Brabançons de plus de quatre mille arpens de produit, puisque le vin de Champagne qu’ils boivent épargne plus de quatre mille arpens qu’ils emploieroient vraisemblablement à produire de la biere pour leur boisson, s’ils ne louvoient pas de vin. Cependant la dentelle avec laquelle on paie tout cela, ne couse aux Brabançons que le quart d’un arpent de lin. Ainsi avec un arpent de produit, conjointement à leur travail, les Brabançons paient plus de seize mille arpens aux François conjointement à un moindre travail. Ils retirent une augmentation de subsistance, & ne donnent qu’un instrument de luxe qui n’apporte aucun avantage réel à la France, parceque la dentelle s’y use & s’y détruit, & qu’on ne peut l’échanger pour quelque chose d’utile après cela. Suivant la regle intrinseque des valeurs, la terre qu’on emploie en Champagne pour la production du vin, celle pour l’entretien des Vignerons, des Tonneliers, des Charons, des Maréchaux, des Voituriers, des chevaux pour le transport, &c. devroit être égale à la terre qu’on emploie en Brabant à la production du lin, & à celle qu’il faut pour l’entretien des fileuses, des faiseuses de dentelles & de tous ceux qui ont quelque part à la fabrication de cette Manufacture de dentelle.

Mais si l’argent est plus abondant dans la circulation en Brabant qu’en Champagne, la terre & le travail y seront à plus haut prix, & par conséquent dans l’évaluation qui se fait de part & d’autre en argent, les François perdront encore considérablement.

On voit dans cet exemple une branche de commerce qui fortifie l’Étranger, qui diminue les habitans de l’État, & qui, sans en faire sortir aucun argent effectif, affoiblit ce même État. J’ai choisi cet exemple pour mieux faire sentir comment un État peut être la dupe d’un autre par le fait du commerce, & pour faire comprendre la maniere de connoître les avantages & les desavantages du commerce avec l’Étranger.

C’est en examinant les effets de chaque branche de commerce en particulier, qu’on peut regler utilement le commerce avec les Étrangers : on ne sauroit le connoître distinctement par des raisonnemens généraux.

On trouvera toujours par l’examen des particularités, que l’exportation de toute Manufacture est avantageuse à l’État, parce qu’en ce cas l’Étranger paie & entretient toujours des Ouvriers utiles à l’État ; que les meilleurs retours ou paiemens qu’on retire sont les especes, & au défaut des especes, le produit des terres de l’tranger où il entre le moins de travail. Par ces moïens de commercer on voit souvent des États qui n’ont presque point de produits de terre, entretenir des habitans en grand nombre aux dépens de l’Etranger : & de grands États maintenir leurs habitans avec plus d’aisance & d’abondance.

Mais attendu que les grands États n’ont pas besoin d’augmenter le nombre de leurs habitans, il suffit d’y faire vivre ceux qui y sont, du crû de l’État, avec plus d’agrément & d’aisance, & de rendre les forces de l’État plus grandes pour sa défense & sa sureté. Pour y parvenir par le commerce avec l’Étranger, il faut encourager, tant qu’on peut, l’exportation des ouvrages & des Manufactures de l’État, pour en retirer, autant qu’il est possible, de l’or & de l’argent en nature. S’il arrivoit par des récoltes abondantes qu’il y eût en l’État beaucoup de produits au-delà de la consommation ordinaire & annuelle, il seroit avantageux d’en encourager l’exportation chez l’Étranger pour en faire entrer la valeur en or & en argent : ces métaux ne périssent point & ne se dissipent pas comme les produits de la terre, & on peut toujours avec l’or & l’argent faire entrer dans l’État tout ce qui y manque.

Cependant il ne seroit pas avantageux de mettre l’État dans l’habitude annuelle d’envoïer chez l’Étranger de grandes quantités du produit de son crû, pour en tirer le paiement en Manufactures étrangeres. Ce seroit affoiblir & diminuer les habitans & les forces de l’État par les deux bouts.

Mais je n’ai point dessein d’entrer dans le détail des branches du commerce qu’il faudroit encourager pour le bien de l’État. Il me suffit de remarquer qu’il faut toujours tâcher d’y faire entrer le plus d’argent qu’il se peut.

L’augmentation de la quantité d’argent qui circule dans un État, lui donne de grands avantages dans le commerce avec l’Étranger, tant que cette abondance d’argent y continue. L’État échange toujours par là une petite quantité de produit & de travail, contre une plus grande. Il leve les taxes avec facilité, & ne trouve pas de difficulté à faire de l’argent dans les cas de besoins publics.

Il est vrai que la continuation de l’augmentation de l’argent causera dans la suite par son abondance une cherté de terre & de travail dans l’État. Les ouvrages & les Manufactures couteront tant, à la longue, que l’Étranger cessera peu-à-peu de les acheter, & s’accoutumera à les prendre ailleurs à meilleur marché ; ce qui ruinera insensiblement les ouvrages & les Manufactures de l’État. La même cause qui augmentera les rentes des Propriétaires des terres de l’État (qui est l’abondance de l’argent) les mettra dans l’habitude de tirer quantité d’ouvrages des païs étrangers où ils les auront à grand marché : ce sont là des conséquences naturelles. La richesse qu’un État acquert par le commerce, le travail & l’œconomie le jettera insensiblement dans le luxe. Les États qui haussent par le commerce ne manquent pas de baisser ensuite : il y a des regles que l’on pourroit mettre en usage, ce qu’on ne fait guere pour empêcher ce déclin. Toujours est-il vrai que tandis que l’État est en possession actuelle de la balance du commerce, & de l’abondance de l’argent il paroît puissant, & il l’est en effet tant que cette abondance y subsiste.

On pourroit tirer des inductions à l’infini pour justifier ces idées du commerce avec l’Étranger, & les avantages de l’abondance de l’argent. Il est étonnant de voir la disproportion de la circulation de l’argent en Angleterre & à la Chine. Les Manufactures des Indes, comme les Soieries, les Toiles peintes, les Mousselines, &c. nonobstant les frais d’une navigation de dix-huit mois, reviennent à un très bas prix en Angleterre, qui les paieroit avec la trentieme partie de ses ouvrages & de ses Manufactures si les Indiens les vouloient acheter. Mais ils ne sont pas si foux de païer des prix extravagans pour nos ouvrages, pendant qu’on travaille mieux chez eux & infiniment à meilleur marché. Aussine nous vendent-ils leurs Manufactures que contre argent comptant, que nous leur portons annuellement pour augmenter leurs richesses & diminuer les nôtres. Les Manufactures des Indes qu’on consomme en Europe ne font que diminuer notre argent & le travail de nos propres Manufactures.

Un Amériquain, qui vend à un Européen des peaux de Castor, est surpris avec raison d’apprendre que les chapeaux qu’on fait de laine sont aussi bons pour l’usage, que ceux qu’on fait de poil de castor, & que toute la différence, qui cause une si longue navigation, ne consiste que dans la fantaisie de ceux qui trouvent les chapeaux de poil de castor plus legers & plus agréables à la vûe & au toucher. Cependant comme on paie ordinairement les peaux de Castor à ces Amériquains en ouvrages de fer, d’acier, &c. & non en argent, c’est un commerce qui n’est pas nuisible à l’Europe, d’autant plus qu’il entretient des Ouvriers & particulierement des Matelots, qui dans les besoins de l’État sont très utiles, au lieu que le commerce des Manufactures des Indes orientales, emporte l’argent & diminue les Ouvriers de l’Europe.

Il faut convenir que le commerce des Indes orientales est avantageux à la République de Hollande, & qu’elle en fait tomber la perte sur le reste de l’Europe en vendant les épices & Manufactures, en Allemagne, en Italie, en Espagne & dans le Nouveau Monde, qui lui rendent tout l’argent qu’elle envoie aux Indes & bien au-delà : il est même utile à la Hollande d’habiller ses femmes & plu sieurs autres habitans, des Manufactures des Indes, plutôt que d’étoffe d’Angleterre & de France. Il vaut mieux pour les Hollandois enrichir les Indiens que leurs voisins, qui pourroient en profiter pour les opprimer : d’ailleurs ils vendent aux autres habitans de l’Europe les toiles & les petites Manufactures de leur crû, beaucoup plus cher qu’ils ne vendent chez eux les Manufactures des Indes, qui s’y consomment.

L’Angleterre & la France auroient tort d’imiter en cela les Hollandois. Ces Roïaumes ont chez eux les moïens d’habiller leurs femmes, de leur crû ; & quoique leurs étoffes reviennent à un plus haut prix que celles des Manufactures des Indes, ils doivent obliger leurs habitans de n’en point porter d’étrangeres ; ils ne doivent pas permettre la diminution de leurs ouvrages & de leurs Manufactures, ni se mettre dans la dépendance des Étrangers, ils doivent encore moins laisser enlever leur argent pour cela.

Mais puisque les Hollandois trouvent moïen de débiter dans les autres États de l’Europe les marchandises des Indes, les Anglois & les François en devroient faire autant, soit pour diminuer les forces navales de la Hollande, soit pour augmenter les leurs, & sur-tout afin de se passer du secours des Hollandois dans les branches de consommation, qu’une mauvaise habitude a rendues nécessaires dans ces Roïaumes : c’est un désavantage visible de permettre qu’on porte des Indiennes dans les Roïaumes d’Europe qui ont de leur crû dequoi habiller leurs habitans.

De même qu’il est désavantageux à un Ethan d’encourager des Manufactures étrangeres, il est aussi désavantageux d’encourager la navigation des étrangers. Lorsqu’ un État envole chez l’Étranger ses ouvrages & ses Manufactures, il en tire l’avantage en entier s’il les envoie par ses propres Vaisseaux : par-là il entretient un bon nombre de Matelots, qui sont aussi utiles à l’État que les Ouvriers. Mais s’il en abandonne le transport à des Bâtimens étrangers, il fortifie la Marine étrangere & diminue la sienne.

C’est un point essentiel du commerce avec l’Étranger que celui de la navigation. De toute l’Europe, les Hollandois sont ceux qui construisent des Vaisseaux à meilleur marché. Outre les rivieres qui leur apportent du bois flotté, le voisinage du Nord leur fournit à moins de frais les mâts, le bois, le goudron, les cordages, &c. Leurs Moulins à scier le bois en facilitent le travail. De plus ils naviguent avec moins d’équipage, & leurs Matelots vivent à très peu de frais. Un de leurs Moulins à scier le bois épargne journellement le travail de quatre-vingts hommes.

Par ces avantages ils seroient dans l’Europe les seuls voituriers par Mer, si l’on suivoit toujours le meilleur marché : & s’ils avoient de leur propre crû dequoi faire un commerce étendu, ils auroient sans doute la plus florissante Marine de l’Europe. Mais le grand nombre de leurs Matelots ne suffit pas, sans les forces intérieures de l’État, pour la superiorité de leurs forces navales : ils n’armeroient jamais de Vaisseaux de guerre, ni de Matelots si l’État avoit de grands revenus pour les construire & les solder : ils profiteroient en tout du grand marché.

L’Angleterre pour les empêcher d’augmenter à ses dépens leur avantage sur Mer par ce bon marché, a défendu à toute Nation d’apporter chez elle d’autres marchandises que celles de leur crû ; au moïen dequoi les Hollandois n’aïant pû servir de voituriers pour l’Angleterre, les Anglois même ont fortifié par-là leur Marine : & bien qu’ils naviguent à plus de frais que les Hollandois, les richesses de leurs charges au dehors rendent ces frais moins considérables.

La France & l’Espagne sont bien des États maritimes, qui ont un riche produit qu’on envoie dans le Nord, d’où on leur porte chez eux les denrées & marchandises. Il n’est pas étonnant que leur marine ne soit pas considérable à proportion de leur produit & de l’étendue de leurs Côtes maritimes, puisqu’ils laissent à des Vaisseaux étrangers le soin de leur apporter du Nord tout ce qu’ils en reçoivent, & de leur venir enlever les denrées que les États du Nord tirent de chez eux.

Ces États, je dis la France & l’Espagne, ne font pas entrer dans les vues de leur politique la considération du Commerce au point qu’elle y seroit avantageuse ; la plûpart des Commerçans en France & en Espagne qui ont relation avec l’Étranger, sont plutôt des Facteurs ou des Commis de Négocians étrangers que des Entrepreneurs, pour conduire ce commerce de leur fond.

Il est vrai que les États du Nord sont, par leur situation & par le voisinage des païs qui produisent tout ce qui est nécessaire à la construction des Navires, en état de voiturer tout à meilleur marché, que ne seroit la France & l’Espagne : mais si ces deux Roïaumes prenoient des mesures pour fortifier leur marine, cet obstacle ne les en empêcheroit pas. L’Angleterre leur en a montré il y a déja long-tems l’exemple en partie : ils ont chez eux & dans leurs Colonies tout ce qu’il faut pour la construction des Bâtimens, ou du moins il ne seroit pas difficile de les y faire produire : & il y a une infinité de voies qu’on pourroit prendre pour faire réussir un tel dessein, si la legislature ou le ministere y vouloit concourir. Mon sujet ne me permet pas d’examiner dans cet Essai, le détail de ces voies : je me bornerai à dire, que dans les païs où le commerce n’entretient pas constamment un nombre considérable de Bâtimens & de Matelots, il est presque impossible que le Prince puisse entretenir une Marine florissante, sans des frais qui seroient seuls capables de ruiner les trésors de son État.

Je conclurai donc, en remarquant que le commerce qui est le plus essentiel à un État pour l’augmentation ou la diminution de ses forces est le commerce avec l’Étranger, que celui de l’intérieur d’un État n’est pas d’une si grande considération dans la politique ; qu’on ne soutient qu’à demi le commerce avec l’Étranger, lorsqu’on n’a pas l’œil à augmenter & maintenir de gros Négocians naturels du païs, des Bâtimens & des Matelots, des Ouvriers & des Manufactures, & surtout qu’il faut toujours s’attacher à maintenir la balance contre les Étrangers.