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LES MYSTÈRES DE L’ILE SAINT-LOUIS

l’église des Prêtres de l’Oratoire, dans la rue Saint-Honoré. Tous deux se rapprochèrent instinctivement, laissant Pompeo marcher devant eux.

— Vous seriez-vous trompé ? dit au plus grand celui qui portait le fallot.

— Nullement, nous sommes ici sur la piste d’une découverte importante. Seulement nous avons affaire à un homme fin, rusé ; il niera jusqu’à la mort que cette bourse appartient à la duchesse de Fornaro.

— Vous croyez que ce sont là les armes de la duchesse ?

— Assurément ; ce sont celles du duc de Fornaro, son mari, unies aux siennes. Je les reconnais.

— En ce cas, vous seriez porté à croire que cet Italien est un des familiers de la duchesse ?

— Peu importe ; ce qu’il nous importe d’éclaircir, c’est que la duchesse se cache à Paris sous le nom de la comtesse Alvinzi…

Tout en parlant ainsi à voix basse, les deux guides de l’Italien surveillaient chacun de ses mouvements ; ils reprirent leur place, l’un en avant, l’autre en arrière de lui, après avoir échangé encore entre eux quelques phrases.

En toute autre occasion, Pompeo, à qui le ciel avait départi une force peu commune, eût pu aisément se débarrasser de ces deux hommes ; un coup d’estocade ou de stylet l’eût rendu libre. Mais il se sentait alors poussé par une curiosité irrésistible, à l’éclaircissement de cette mystérieuse aventure ; il se voyait le héros d’un drame imprévu, où peut-être il allait jouer le rôle d’un autre. La pensée de Mariette le retint. La jeune fille courait-elle un péril, ou celui qui l’aimait se trouvait-il menacé ? La comtesse Alvinzi allait-elle se voir confrontée à Pompeo ! Quel serait le dénoûment d’une pareille scène ? Interdit, confondu, Pompeo se perdait dans un dédale de conjectures. Cet homme masqué lui avait dit son nom. Où l’avait-il vu ? était-ce un ennemi ou un simple sbire du cardinal ? En se rappelant qu’il allait bientôt répondre à un ministre aussi