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NORD.

toujours les mêmes villes, les mêmes bâtiments industriels, les mêmes vallons effacés, le même aspect, du premier plan jusqu’à l’horizon.

La Flandre est peu élevée au-dessus du niveau de la mer, surtout dans le nord du département, entre les collines de Cassel et les dunes du littoral de Dunkerque : là s’étendent au loin, sur 40,000 hectares, des terrains à peu près de niveau avec l’Océan, dont ils furent autrefois un golfe. Ce golfe, il y a mille ans, se changea en marais. Aujourd’hui, ces 40,000 hectares sont une des plaines les plus fécondes du pays ; mais, si l’on négligeait les digues et les canaux innombrables qui les mettent à l’abri de l’invasion des eaux, ils ne tarderaient pas à redevenir marécages.

C’est précisément à la lisière méridionale de ces terres les plus basses de la Flandre que se dressent les collines les plus hautes de la région, le mont de Cassel, le mont des Cats, le mont Noir. Ils n’ont que 175, 138 et 131 mètres d’altitude, autrement dit d’élévation au-dessus de la mer ; mais, comme ils n’ont ni voisins, ni rivaux, et qu’ils s’élancent du milieu de plaines extrêmement plates, ils offrent une telle importance, qu’on leur pardonne leur nom de montagne, bien qu’ils ne méritent que celui de coteaux. De leur cime, le regard, que rien ne contrarie, embrasse un immense horizon sur la France et sur la Belgique. Les autres collines du pays de Flandre sont insignifiantes.

À partir de la vallée de l’Escaut, le sol se relève dans la direction du sud-est, il s’accidente, les coteaux se redressent et se boisent, les vallons se creusent ; on entre dans les Ardennes, massif de petites montagnes et de plateaux qui couvre le sud de la Belgique et donne son nom à un département français presque limitrophe des cantons sud-est du Nord. L’arrondissement d’Avesnes, qui appartient en entier à la région des Ardennes, ne ressemble en rien à la portion centrale et septentrionale du département auquel il a été rattaché. Au lieu d’être monotone, mais admirablement cultivé, opulent, extrêmement peuplé, il est pittoresque, mais comparativement