Page:Bertrand - Sanguis martyrum, 1918.djvu/154

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en dépit de lui-même ! Mais un remous le poussait vers un point lumineux, la petite flamme tremblotante d’un cierge, que protégeait une main tendue. Tous se ruaient vers cette lueur, qui éclairait vaguement un énorme pilier. Le portier de l’église, agitant un trousseau de clés, chuchotait à mi-voix qu’il y avait là, dissimulée dans la maçonnerie, une descente secrète aboutissant aux gorges de l’Amsaga. Cécilius crut se souvenir d’avoir entendu son père parler de ce passage souterrain, lequel datait des rois numides. Mais ce ne fut qu’un éclair dans sa pensée. Un flot humain le roula. Derrière le portier qui brandissait une torche, on s’engouffra dans un escalier à vis, aux marches glissantes, interminables, où bientôt l’on suffoqua dans l’air raréfié et dans les ténèbres, la torche, qui fumait, s’étant éteinte… Enfin, une bouffée d’air frais annonça la sortie. On débouchait, parmi des pierres, des morceaux de roches, sur une bande étroite de terrain, où il était difficile d’avancer. Le portier ralluma son flambeau de résine. On était au fond des gorges, sous une voûte naturelle, d’une hauteur prodigieuse, percée au sommet d’un large trou par lequel on apercevait les étoiles. Le torrent du fleuve, peu profond à cet endroit, coulait presque au niveau du sol, parmi d’énormes cailloux, qui formaient comme un pont d’un bord à l’autre.

À la clarté sinistre de la torche, les fugitifs se dévisageaient dans l’ombre, avec des yeux égarés. Ils étaient une vingtaine au plus : il y avait là Jacques le diacre et Marien le lecteur, qui prodiguaient les paroles de réconfort… Où aller maintenant ? Le murmure du torrent, emporté d’un cours rapide sur son lit de galets sonores, semblait dire : « Hâtez-vous ! hâtez-vous ! » Or, on ne pouvait sortir des gorges que par l’extrémité sud, du côté du marché. Un homme fut envoyé en éclaireur dans cette direction. Il revint tout pâle d’effroi et claquant des dents : l’issue était fermée par un détachement de soldats : on était pris comme dans un piège.