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L’ENFANT. — LA JEUNE FILLE

mais ne repartait que consolée. Il avait pour elle une prédilection où il entrait quelque timidité, et il n’aurait pas osé contredire une personne, si incomparable, même lorsqu’elle demandait à sa chanoinie des complaisances un peu fortes.

En attendant il l’avait mise au latin, mais ne se trouva pas assez d’esprit de suite pour la conduire bien loin, ce dont elle fut grandement vexée.

Cette surprenante petite personne était « ravie » lorsqu’on lui découvrait un nouveau sujet d’étude. Des maîtres d’écriture, de géographie, d’histoire, de danse, de musique, développaient ses facultés et son père lui montrait à dessiner. Elle ne se trouvait jamais surchargée de travail ; mais, pour suffire à la tâche, elle se levait à cinq heures du matin tandis que tout dormait. Elle passait une petite « jaquette »[1] et, sans souliers, se glissait dans la chambre de sa mère, où était la table d’étude. D’ailleurs Mme Phlipon avait le bon esprit de ne point la dispenser, pour cela, de faire la ménagère. À huit ans, Manon allait au marché avec sa bonne et savait fort bien écumer le pot ou fricasser un poulet.

L’atelier du graveur touchait au salon, comme nous l’avons dit. On y voyait les outils de l’art et plusieurs morceaux de sculpture. Manon n’y entrait guère, à moins que ne fût présent l’apprenti Taboral qui déjà faisait battre un petit cœur. Mais le soir, quand tout le monde était parti, seule et sans chandelle, elle se mettait à fureter curieusement dans tous les coins.

C’est ainsi qu’elle découvrit une cachette où l’un des ouvriers mettait des livres. Elle s’en emparait et retournait vitement dans son réduit, si étroit qu’il lui fallait grimper par le pied sur le lit à bandeau festonné. La table de bois peint, qui lui servait de bureau, y était nichée sous la lucarne ronde où elle mettait des heurs et, dans le tiroir en accolade, elle rangeait ses cahiers. C’était là l’Œil-de-Bœuf de cette petite Parisienne intelligente et réfléchie qui, revenue de ses expéditions

  1. Casaque d’enfant. On lit dans les Mémoires de Mme de Motteville : « Le Roi étant encore à la jaquette fut porté sur son lit de justice par son premier écuyer. »