Page:Cooper - Œuvres complètes, éd Gosselin, tome 24, 1846.djvu/259

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enfants aussi étaient partis, ce qui prouvait que la fuite avait été faite avec délibération et de concert. La Hutte n’avait plus pour la défendre que son propriétaire, le sergent, les deux Plines et un autre noir, Jamie Allen, Blodget, et Mike qui n’avait pas encore été relevé de sa garde près de l’Indien ; huit hommes en tout qui pourraient au besoin recevoir quelque assistance des quatre femmes noires de la cuisine.

— Le capitaine réfléchit sur les moyens de disposer les forces de sa petite troupe, mais avec tristesse, car il se souvenait combien elles avaient encore diminué depuis le jour précédent, et que ceux sur qui il comptait n’étaient plus là. Ce qui ajoutait de la mortification à ses regrets, c’était de penser que cette grande perte avait été faite sans qu’un seul coup ait été frappé pour la défense de sa précieuse famille et de ses droits.

— Il faut que nous fermions la porte de la cour, et que nous la barricadions, Joyce, dit le capitaine, aussitôt qu’il fut pleinement instruit de l’état de ses forces. Avec la maison bien fortifiée, comme elle l’est, cette poignée d’hommes sera suffisante. C’est la facilité qu’offrait la porte ouverte qui est cause de tout ce malheur.

— Je ne crois pas, Votre Honneur. Quand l’idée de la désertion a une fois gagné l’esprit d’un homme, c’est merveilleux les moyens qu’il trouve pour en arriver à ce qu’il désire. Le caporal Strides, sans doute, a passé avec sa famille par la porte, car nos gens sont assez disciplinés pour comprendre la différence qu’il y a entre celui qui a l’autorité et celui qui ne l’a pas, mais il aurait trouvé cent autres chemins s’il eût voulu. — Jamie, prenez un des noirs, et barrez la porte de la cour. — Quel, est le bon plaisir de Votre Honneur, maintenant ?

— Je désire éclaircir mes idées au sujet du Tuscarora. Nick comme coureur et espion, et même comme habile tireur, peut nous être d’un grand secours. Voyez à la porte vous-même, sergent, et puis vous me suivrez à la chambre de M. Woods.

Le capitaine attendit son compagnon, et quand ce dernier eut fini, ils rentrèrent ensemble dans la maison, montèrent rapidement l’étroit escalier et furent bientôt à l’étage au-dessus. Ils furent heureux de voir la porte de la prison du Tuscarora fermée et barricadée comme ils l’avaient laissée, cette précaution ayant été prise à la suggestion du sage O’Hearn. Quand elle eut été débarrassée de ses entraves, le sergent se mit de côté pour laisser