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538 CHAPITRE XII. — ARISTOPHANE

voulu. Ce qu'elles défendent dans sa pièce, ce sont leurs intérêts, leur tranquillité, leurs habitudes de luxe et de mollesse. Avec la guerre, plus d'argent, plus de toilettes, plus de gourmandise ; voilà des motifs passablement fri- voles. L'intention générale est donc faible et molle; elle peut passer pour un simple prétexte. En revanche, la verve inventive, la bouffonnerie, la drôlerie joyeuse, dans l'impudeur absolue, c'est là ce qui éclate autant ou plus que jamais. La fiction est si forte et les person- nages si vivants que la démonstration devient accessoire: les choses représentées occupent le public par elles-mê- mes, non par les idées sous-entendues.

Il ne faut pas attribuer beaucoup plus de portée à la pièce presque aussi joyeuse des Fêtes de Déméter. On y voit Euripide fort alarmé de la haine qu'il a inspirée aux femmes. Pour épier leurs prétendus complots, son beau- père, Mnésiloque, déguisé en femme, se glisse au milieu des Athéniennes réunies pour la fête de Déméter. Il est découvert, livré aux magistrats, enchaîné et gardé à vue par un farouche archer scythe. Vainement, pour le déli- vrer, l'adroit Euripide imagine mille déguisements ; un seul moyen lui réussit: l'archer est galant; on le prend par son faible, on l'éloigné, on se sauve. Que la pièce soit une satire de lart d'Euripide, cela est évident ; mais il ne Test pas moins que l'attaque est plus fantaisiste que sérieuse. Le poète se moque de lui du commencement à la (in^ mais nulle part il ne précise ni ne concentre ses griefs. Euripide n'apparaît pas là comme le représentant d'une tendance profonde et pernicieuse, comme respon- sable d'un mal grave et bien déGni. C'est un jeu satiri- que plutôt qu'une vraie satire, une série d'escarmouches plutôt qu'un assaut.

Ces trois pièces déterminent pour nous le caractère du second groupe. Les Grenouilles (10^) y font exception, comme faisait la Paix dans le premier. Avec un génie

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