L’Encyclopédie/1re édition/CHAR

La bibliothèque libre.
Aller à la navigation Aller à la recherche
◄  CHAPUT
CHARA  ►

* CHAR, s. m. (Hist. anc. & mod.) On donnoit anciennement ce nom à presque toutes les voitures d’usage, soit à la ville, soit à la campagne, soit dans les batailles, soit dans les triomphes, &c. nous l’avons restreint à celles qui sont traînées avec magnificence dans les carrousels, les courses de prix, & autres fêtes publiques. Voyez Carrousel.

Les chars anciens étoient à deux ou quatre roues ; il y en a de ces deux sortes dans les bas-reliefs, les médailles, les arcs de triomphe, & autres monumens qui nous restent de l’antiquité ; on y voit attelés, tantôt des chevaux, tantôt des lions, des tigres, des éléphans : mais la diversité de ces attelages ne signifie rien par elle-même ; il faut, ainsi que le pere Jobert Jésuite l’a remarqué dans son introduction à la science des médailles, des inscriptions ou d’autres caracteres concomitans des précédens, pour désigner ou le triomphe, ou l’apothéose, &c.

On attribue l’invention des chars, les uns à Erichtonius roi d’Athenes, que ses jambes torses empêchoient d’aller à pié ; d’autres à Tlepoleme ou à Trochilus : quelques-uns en font honneur à Pallas ; mais il paroît par le ch. xlj. vers. 40. de la Genes. que l’usage des chars étoit antérieur à tous ces personnages.

Des étymologistes dérivent le mot currus ou carrus, de carr, terme Celtique dont il est fait mention dans les commentaires de César. Cette date est ancienne. Le mot carr se dit encore aujourd’hui dans le même sens & avec la même prononciation, dans la langue Wallonne.

Les principaux chars des anciens sont les chars pour la course, ἄρματα chez les Grecs, curras chez les Latins ; les chars couverts, currus arcuati ; les chars armés de faux, currus falcati ; les chars de triomphe, currus triumphales.

Les chars de course, ἄρματα servoient aussi dans d’autres fêtes publiques : c’étoit une espece de coquille, montée sur deux roues, plus haute par-devant que par-derriere, & ornée de peintures & de sculpture : on étoit assis dans cette voiture : la différence spécifique qui les distinguoit entre elles, se tiroit uniquement de la diversité des attelages ; & ces attelages, ou de deux chevaux ou de quatre, ou de jeunes chevaux, ou de chevaux faits, ou de poulains, ou de mules, formoient différentes sortes de courses, différentes sortes de combats.

Un char attelé de deux chevaux, s’appelloit en Grec συνωρία, en Latin bigæ. L’on prétend que l’un de ces chevaux étoit blanc, l’autre noir, dans les biges des pompes funebres. La course des chars à deux chevaux d’un âge fait, fut introduite aux jeux olympiques en la xciij. olympiade ; & par chevaux d’un âge fait, on entendoit des chevaux de cinq ans. Il n’est point question chez les Grecs de chars à trois chevaux ; les Latins en ont eu qu’ils appelloient trigæ ; mais il ne paroît pas qu’ils fussent d’usage dans les fêtes ; ou si l’on s’en servoit dans les pompes, c’étoit seulement dans les pompes funebres ; car on imagina, dit-on, d’atteler trois chevaux de front, parce qu’il y avoit des hommes de trois âges qui descendoient aux enfers. Les chars attelés de quatre chevaux, se nommoient en Grec τεθριπποι, de τετρα, quatre, & de ιππος, cheval, & en Latin quadriga, qu’on a rendu par quadriges, terme autorisé seulement en style de Lapidaire, & dans la science Numismatique. La course à quatre chevaux étoit la plus magnifique & la plus noble de toutes : elle fut instituée ou renouvellée dans les jeux olympiques, dès la xxv. olympiade ; ainsi elle précéda la course à deux chevaux de plus de 278 ans. Le timon des chars étoit fort court, & l’on y atteloit les chevaux de front, à la différence de nos attelages, où quatre & six chevaux rangés sur deux lignes se gênent & s’embarrassent, au lieu que de front ils déployoient leurs mouvemens avec beaucoup plus d’ardeur & de liberté. Les deux du milieu, ζυγαῖοι, jugales, étoient les moins vifs ; les deux autres, αορτηρες, funales, ou lorarii, les plus vigoureux & les mieux dressés, étoient l’un à droite & l’autre à gauche ; comme il falloit prendre à gauche pour aller gagner la borne, c’étoit le cheval qui tiroit de ce côté qui dirigeoit les autres. Lorsqu’il falloit tourner autour de cette borne fatale où tant de chars se brisoient, le cocher animant son cheval de la droite, lui lâchoit les renes & les raccourcissoit à celui de la gauche, qui devenoit par ce moyen le centre du mouvement des trois autres, & doubloit la borne de si près, que le moyeu de la roue la rasoit. Avant que de partir, tous les chars s’assembloient à la barriere. On tiroit au sort les places & les rangs ; on se plaçoit ; & le signal donné, tous partoient. Voyez dans Homere les courses célébrées aux funérailles de Patrocle. C’étoit à qui devanceroit son concurrent ; plusieurs étoient renversés en chemin : celui qui ayant doublé le premier la borne, atteignoit le premier la barriere, avoit le premier prix. Il y avoit aussi quelquefois des prix pour le second & pour le troisieme. Les princes, & les rois même, étoient jaloux de cette distinction. La race des chevaux qui avoient vaincu souvent dans ces combats d’honneur, étoit illustrée : leur généalogie étoit connue ; on n’en faisoit des présens que dans les occasions les-plus importantes ; c’est des richesses qu’Agamemnon fait proposer à Achille pour appaiser sa colere, une des plus précieuses. A Rome, dans le grand cirque, on donnoit en un jour le spectacle de cent quadriges, & l’on en faisoit partir de la barriere jusqu’à vingt-cinq à la fois. Le départ étoit appellé en Grec, ἄφεσις, en Latin emissio, missus. On ignore combien il s’assembloit de quadriges à la barriere d’Olympie ; il est seulement certain qu’on en lâchoit dans la lice ou dans l’hyppodrome plusieurs à la fois. Mém. de l’Académ. des Inscriptions tome VIII. & IX. Voyez Hippodrome, Jeux Olympiques, Cirque, Course. On prétend que les attelages de quatre chevaux de front se faisoient en l’honneur du soleil, & marquoient les quatre saisons de l’année. Les Latins avoient des sesiges ou chars à six chevaux de front ; on en voit un au faîte du grand arc de Sévere. Il y a dans Gruter une inscription de Dioclès où il est parlé de septiges. Néron attela quelques fois au même char jusqu’à sept, & même jusqu’à dix chevaux. Ceux qui conduisoient les chars s’appelloient en général agitateurs, agitatores : si c’étoit un bige, bigarii ; un quadrige, quadrigarii : on ne rencontre point le nom de trigarii, ce qui prouve que les triges n’étoient qu’emblématiques, ou du moins qu’il n’y avoit point de trige pour la course.

Le char couvert ne différoit des autres qu’en ce qu’il avoit un dome en ceintre : il étoit à l’usage des Flamen, prêtres Romains. Voyez Flamen.

Le char armé de faux étoit armé ainsi que son nom le désigne : des chevaux vigoureux le traînoient ; il étoit destiné à percer les bataillons, & à trancher tout ce qui se présentoit à sa rencontre. Les uns en attribuent l’invention aux Macédoniens ; d’autres à Cyrus : mais l’origine en est plus ancienne ; & il paroit que Ninus en avoit fait courir de pareils contre les Bactriens, & les Chananéens contre les Israélites. Ces chars n’avoient que deux grandes roues, auxquelles les faux étoient appliquées. Cyrus les perfectionna seulement en fortifiant les roues, & allongeant les essieux, à l’extrémité desquels il adapta encore d’autres faux de trois piés de long qui coupoient horisontalement, tandis que d’autres tranchant verticalement, mettoient en pieces tout ce qu’elles ramassoient à terre. Dans la suite on ajoûta à l’extrémité du timon deux longues pointes, & l’on garnit le derriere du char de couteaux qui empêchoient qu’on n’y montât. Cette machine terrible en apparence, devenoit inutile lorsqu’on tuoit un des chevaux, ou qu’on parvenoit à en saisir la bride. Plutarque dit qu’à la bataille de Cheronée sous Sylla, les Romains en firent si peu de cas, qu’après avoir dispersé ou renversé ceux qui se présenterent, ils se mirent à crier, comme ils avoient coûtume, dans les jeux du cirque, qu’on en fit paroître d’autres.

L’usage des chars dans la guerre est très-ancien : les guerriers, avant l’usage de la cavalerie, étoient tous montés sur des chars : ils y étoient deux ; l’un chargé de conduire les chevaux ; l’autre de combattre. C’est ainsi qu’on voit presque tous les héros d’Homere ; ils mettent souvent pié à terre ; & Diomede ne combat guere sur son char.

Le char de triomphe étoit attelé de quatre chevaux. On prétend que Romulus entra dans Rome sur un pareil char ; d’autres n’en font remonter l’origine qu’à Tarquin le vieux, & même à Valérius Poplicola. On lit dans Plutarque que Camille étant entré triomphant dans Rome sur un char traîné par quatre chevaux blancs, cette magnificence fut regardée comme une innovation blâmable. Le char de triomphe étoit rond, n’avoit que deux roues ; le triomphateur s’y tenoit debout, & gouvernoit lui-même les chevaux : il n’étoit que doré sous les consuls ; on en fit d’or & d’ivoire sous les empereurs. On lui donnoit un air martial en l’arrosant de sang. On y attela quelquefois des éléphans & des lions. Quand le triomphateur montoit, le cri étoit : Dii, quorum nutu & imperio nata & aucta est res Romana, eamdem placati propitiique servate ! Voy. Triomphe.

Nos chars de triomphe sont décorés de peintures, de sculptures, & de pavillons de différentes couleurs : ils ont lieu dans quelques villes du royaume : à Lille en Flandre, dans les processions publiques où l’on porte le saint Sacrement, on fait marcher à la tête, des chars sur lesquels on a placé de jeunes filles : ces chars sont précédés du fou de la ville, qui a le titre de fou, & la fonction de faire mille extravagances, par charge. Cette cérémonie superstitieuse doit être regardée avec plus d’indulgence que de sévérité : ce n’est point une dérision ; les habitans de Lille sont de très-bons Chrétiens.

Les payens avoient aussi des processions & des chars de triomphe pour certaines occasions. Il est fait mention dans la pompe de Ptolemée Philadelphe, d’un char à quatre roues de quatorze coudées de long, sur huit de large ; il étoit tiré par cent quatre-vingts hommes : il portoit un Bacchus haut de dix coudées, environné de prêtres, de prêtresses, & de tout l’attirail des fêtes de Bacchus. Voyez Fêtes, Processions. Antiq. expl. & heder. lex.

Char, machine d’Opéra, espece de throne qui sert pour la descente des dieux, des magiciens, des génies, &c. Il est composé d’un chassis de forme élégante sur le devant, d’un plancher sur lequel est un siége, & d’un chassis plus grand qui sert de dossier. Ces chassis sont couverts de toile peinte en nuages, plus ou moins éclairés selon les occasions. On peint sur la partie de devant, ou une aigle, si c’est le char de Jupiter ; ou des colombes, si c’est celui de Vénus, &c. Ce char est suspendu à quatre cordes qu’on teint en noir, & il descend ou remonte par le moyen du contre-poids.

C’est la machine la plus ordinaire à l’opéra, & par cette raison sans doute la moins soignée. Pendant le tems qu’on exécute une ritournelle majestueuse, on voit descendre une divinité, l’illusion commence : mais à peine le char a-t-il percé le plafond, que les cordes se montrent, & l’illusion se dissipe.

Il y a plusieurs moyens très-simples de dérober aux yeux du spectateur ces vilaines cordes, qui seules changent en spectacle ridicule le plus agréable merveilleux. Les chapelets de nuages placés avec art, seroient seuls suffisans, & on ne conçoit point pourquoi on ne les y employe pas. Cette partie trop négligée jusqu’ici, suivra sans doute le sort de toutes les autres, par la sage administration de la ville de Paris, chargée desormais de ce magnifique spectacle. Voyez Opera & Chapelet.

Les Grecs se servoient des chars pour introduire leurs divinités sur le théatre ; ils étoient d’un usage très-fréquent dans les grands ballets & dans les carrousels. Voyez Machine, Décoration, Ballet.

On exécute plusieurs vols avec les chars : mais il manque presque toûjours quelque partie essentielle à ces sortes de machines. Voyez Vol. (B)

Char, (Géog. mod.) petite riviere de France en Saintonge ; elle a sa source vers Paillé, & se perd dans la Boutonne à S. Jean-d’Angeli.